Возрождение первородной

Овчинникова Светлана

Просмотров: 920
5.0/5 оценка (2 голосов)
Загружена 21.03.17
Возрождение первородной

Купить книгу

Формат: PDF, TXT, EPUB, FB2
Избранное Удалить
В избранное!

Маги Смерти, мир, где живым нет места и она, брошенная среди них сильнейшим из Повелителей. Он знал, что с планеты первородных нет обратного пути, однако пророчество, и сама Судьба обещали ей будущее. Будущее, где она возродится, чтобы отомстить и спасти свою расу от гибели.

КНИГА ВТОРАЯ. ЦИКЛ: СУДЬБА ПОЛУКРОВКИ
Книга 1. Та, единственная ведьма

АННОТАЦИЯ
Маги Смерти, мир, где живым нет места и она, брошенная среди них сильнейшим из Повелителей. Он знал, что с планеты первородных нет обратного пути, однако пророчество, и сама Судьба обещали ей будущее. Будущее, где она возродится, чтобы отомстить и спасти свою расу от гибели.

ПРОЛОГ
Восходящее солнце щедро окрашивало небеса в желто-оранжевый оттенок, а лучи его ярко освещали нагорную площадку у входа в пещеру. На скалистом выступе рядом с луком в руке замер эльф. С одного бока небольшого плато стояли ещё двое и оценивающе вглядывались в новоприбывших. У ног их уже лежала с огромным трудом добытая добыча, которая по сводкам «редкой нежити» предпочитала уединённый образ жизни. Однако либо врали сводки, либо нежить со времён отлова предпочла всё же объединяться в стаи и теперь с разных уголков горы к пещере подбирались сразу три феотиса. Их чешуйчатые плоские морды украшала огромная пасть с множеством маленьких заострённых зубов. Защищённые шипами хвосты медленно раскачивались из стороны в сторону, а маленькие чёрные глазки, покрытые роговой пластиной, хищно всматривались в нарушителей покоя.

- Нам с ними не справиться, - констатировал факт один из стоявших на площадке, покрепче перехватывая рукоять Даемонского меча и стойко игнорируя боль в разодранном предыдущим феотисом плече.

- Портал будет не стабилен, - осведомил его второй, зная, что оставшихся магических сил может не хватить даже на перенос в двадцать метров.

- Это последний шанс, - проговорил охотник, недовольно сжимая губы и принимая боевую стойку.

С тихим утробным рычанием к ним всё ближе и пока не спеша подбирались монстры. Чешуя на их мордах, животах и лапах тускло переливалась на солнце холодным блеском камня. Острые каменные наросты на спинах угрожающе торчали в стороны. Пробить броню этой нечисти было практически невозможно, однако она стоила целое состояние и от того охотники считали данный риск жизни вполне оправданным.

- Уходим? – поинтересовался сидящий на скальном выступе эльф, метко целясь в глаз одному из самых ближних к их команде феотисов.

Нечисть, словно поняв их задумку, возбуждённо зарычала и предприняла первую попытку переломать врагу кости своим каменистым хвостом.

- Уходим, - хмуро согласился с ним второй эльф с плато, ловко уворачиваясь от нападения.

Феотисы, грозно рыча, бросились в бой, закрывая собой пути отступления.

Единственный в группе демон незамедлительно приступил к построению портала и уже через пару долгих секунд у входа в пещеру сияла спасительная межпространственная пропасть. Всего несколько мгновений потребовалось охотникам, чтобы добраться до неё и избежать верной гибели от практически не убиваемых монстров. Однако, пройдя в искаженный портал, ловцы нежити сильно усомнились в своём везении, проваливаясь в изначальное мироздание.

ЧАСТЬ 1. ПЛАНЕТА ПЕРВОРОДНЫХ
ГЛАВА 1. ПУСТОШЬ

…день осуществления мести…

Бескрайние просторы Мёртвого мира казались мне бесконечными. Слепящее белое солнце, показавшееся в начале холодным, нещадно палило со своего зенита и обжигало оголённую кожу. Оторванная с подола нижнего платья ткань едва спасала голову от солнечного удара. Я не знала куда иду, не знала где можно найти хоть какое-то укрытие среди этой пустыни, не знала, что может ждать впереди, но всё же продолжала беспрерывно переставлять обмотанные в ткань платья обожжённые ступни. Свои бальные туфли и чулки я сняла ещё в темнице и теперь сильно об этом сожалела. Я вообще отказывалась верить в реальность происходящего, упорно продолжая считать, что всё это дурное наваждение, кошмарный затянувшийся сон, не оставляющий меня со времён глупого пророчества. Временами мне казалось, будто его предвестники всё ещё шепчутся обо мне и всё происходящее не более чем насланное проклятие или ведьменское ведение возможного будущего. Обострённое восприятие, слишком чёткие галлюцинации, что угодно, но только не реальность.

Быть может я просто перестала ощущать границы сна и яви? А может я просто сошла с ума? Выдумываю?

Пальцы ноги ощутимо впечатались в незамеченный камень и моё изнурённое тело почти без сопротивления повалилось на мелкие, горячие осколки каменистого кряжа с примесью коричневых частиц раскалённого песка. Мгновенная боль разодранной в кровь кожи стремительно ворвалась в сознание, разгоняя туманные и заблудшие мысли. Приглушенный вскрик тут же разлетелся по округе, разрушая привычную, мрачную тишину. На мгновение показалось, будто этот мир ожил, но осознав всю ничтожность ситуации тут же скрылся в свой защитный кокон неведения.

Скупые слёзы отчаяния застелили глаза. Уставшее, израненное тело затряслось в беззвучном рыдании. Я не находила выхода, больше не видела смысла в своём существовании. Мне хотелось поскорее закончить эти мучительные пытки и, наконец, испытать долгожданный и убегающий от меня покой. Я не хотела жить, но и умирать в медленной агонии от нестерпимой боли и обезвоживания не намеревалась.

Через силу я заставила себя подняться на колени. Машинально стерев с лица только мешающую мокроту, подняла взгляд на очередной каменный кряж. Он заметно выделялся среди пустыни бесконечного песка и остальных, куда более мелких подобий каменистых хребтов, что встречались мне ранее. Не смотря на стоящее в центре неба солнце у него даже имелась вполне приличная затемнённая сторона, что уже само по себе являлось необычайной ценностью. Пусть тень и прохлада не могли помочь мне навсегда избавиться от уничтожающей атмосферы этой планеты, однако они давали шанс забыться. Зыбкий, ничтожно крохотный, но его присутствие мне было необходимо.

Вновь подниматься с разбитых колен на обожженные, истерзанные ноги было не просто сложно, но и до такой степени мучительно больно, что из глаз снова брызнули слезы, а губа в который раз оказалась прокушенной. Но я должна была дойти, должна была преодолеть этот оставшийся кусок, потому как именно в этой попытке я видела свой последний и единственный шанс на спасение хотя бы для этого дня.

Долгожданная темень и прохладный камень под ногами вызвали первую за день вымученную улыбку. Я едва ли не рухнула на наиболее плоский участок кряжа. Облегчённый вздох вырвался из груди, и я блаженно прикрыла глаза, позволяя расслабится телу.

Солнце не должно осветить этот участок сразу, - подумала я прежде, чем сознание решительно взяло таймаут.

Холодные щупальца наступающей ночи медленно, с пугающим упрямством забирались под остатки легкой ткани и прочно обволакивали свою спящую жертву. Редкие судороги будто в предвкушении становились всё чаще и чаще. Из тела ведьмы постепенно, едва заметно вытекали последние крупицы магической силы. Земля питалась ею, словно беря таким образом свою плату за оставленную жизнь. Лишь силу крови она не могла обойти и забрать врождённые способности второй сущности. И только этот подаренный предками дар был, не хотя, оставлен в покое.

Мелкая тряска замерзающего тела прорвалась сквозь фанатично удерживающую сознанием занавесу безмятежности и глаза девушки резко распахнулись и тусклый, потерянный цвет радужки оповестил мир о благополучном завершении выкачки сил.

Кромешная тьма оказалась первым, на что я наткнулась, проснувшись. Онемевшее с холода тело содрогалось от крупной дрожи, а влиокруг было настолько темно и тихо, что поначалу я решила будто нахожусь в какой-нибудь изолированной комнате без каких-либо источников света, но тщательно ощупав лежащий подо мной камень пришла к совсем неутешительному выводу – я ослепла.

Ведь не бывает так, чтобы на целой планете не было ни единого светила?! – подумалось мне и страх от самой большой боязни тут же охватил и так паникующее сознание.

Всё разом вдруг приобрело какой-то глобальный масштаб, обострились не только чувственные восприятия тела, но и все потаённые страхи. Мне чудилось, что около меня уже непременно ходят хищники, внимательно присматриваются, выжидают наиболее подходящего момента для ещё большего эффекта, чтобы во время безудержной паники жертвы удачно оторвать наиболее сочный кусок свежего мясца. И взбушевавшееся сознание отказывалось брать во внимание тот факт, что, по сути, на планете первородных нет вообще никакой живности. Мне казалось, будто кто-нибудь из мелкой противной гадости вот-вот укусит, взберётся на меня, шарясь своими крохотными, волосяными лапками по незащищенному телу. Потому, даже не смотря на передёргивание замерзающих мышц, я старательно пыталась вслушиваться в темноту, таящую в себе что-то определённо жуткое и заведомо опасное.

Вот только спустя не больше часа практически полной обездвиженности меня начинало трясти от дикого холода и безрезультатные попытки отыскать какой-либо шум в округе полностью потеряли свою актуальность. Несмотря на то, что абсолютно ничего не видела я на ощупь и по памяти восстановила картинку импровизированного лежака и, поднявшись на ноющие ноги, старательно принялась хоть как-то разогнать по венам остывающую кровь. Любые движение давались с трудом, но я упорно продолжала шевелиться даже тогда, когда от усердия начинало болеть всё.

Умирать такой несправедливой смертью мне не хотелось ужасно.

- Так значит вот так ты расправляешься с уже не нужными любимцами? –закричала я со всего голоса в пустоту, желая хоть как-то высказаться неоправданно почитаемой госпоже Судьбе. – Мне обещали величие, невероятную силу и могущество, а что в результате?! Пять минут признания и сдохни от бессилия и мук?! Исполнила своё предназначение и всё? Катись на все четыре стороны?! Это вся твоя благодарность, тварь, или подкинешь ещё что-то? – прокричала вопрос и переводя дыхание, понадеялась хоть на какой-то отклик.

Но в округе по-прежнему царила мёртвая тишина и ничего не спешило предвещать даже единого шороха в этом пустом, бескрайнем мире.

Я бессильно осела на холодный камень и сжавшись в калачик, тихо бесслёзно заплакала. Мне было всё также холодно, однако боль потрёпанной души и невероятная обида на судьбу за такой бессердечный поворот в жизни, позволяла отодвинуть эту проблему на второй план. Я твёрдо решила, что даже если и переживу этот мороз, то скорее убьюсь об камень, чем проживу ещё один такой бесконечно долгий день, насыщенный разве что болью и страданиями.

Ведь теперь я даже не смогу видеть, - выплакивать мне было больше нечего и лишь мелко сотрясающее тело говорило о том, насколько я ещё воспринимала жестокую действительность.

Я и сама не заметила, как ослабшее тело практически перестало сопротивляться внешним условиям и погрузилось в напряженную дремоту. Холод больше не тревожил меня, однако мысли не давали покоя даже во сне и обеспокоенное сознание щедро преподносило картинки всевозможных кошмаров. И один из них заставил меня резко распахнуть зарёванные глаза и от неожиданно увиденной перед самым носом выпуклости камня я машинально отдёрнулась. Болевой укол острого осколка кряжа вырвал вскрик, и я моментально вскочила на колени, чтобы тут же сесть обратно. Всё тело вдруг решило взбунтоваться и казалось, что болит у меня каждая живая клеточка тела. Все полученные и потревоженные раны вновь напомнили о себе, а крайне неудобная поза и место, использованные под сон, дали понять, что и спина с позвоночником тоже умеют страдать.

В беззвучном крике я раскрыла рот и в последующие несколько минут безвольно поддалась на резкое помутнение и ослепляющие звёздочки в глазах. Такого состояния я не испытывала, пожалуй, ещё ни разу до этого. Однако совсем скоро мне пришло осознание того, что всё это я вижу и едва не наплевав на боль хотела радостно подпрыгнуть. Но вовремя одёрнула себя и с глупой улыбкой неимоверного счастья принялась осматривать серые, бесформенные и неотёсанные глыбы. Эти животрепещущие мгновения помогли сгладить прежние неприятности. Вот только до тех пор, пока мне не надоело сидеть неподвижно и не появилось желание встать. Краски жизни довольно быстро померкли, но тем не менее я рискнула подняться, понимая, что просиживанием всё равно ничего не добьюсь.

Да и чего вообще в таком положении можно добиться? – тут же заявил о себе врождённый реализм. – Тут нигде нет ни питья, ни еды, ни достойного укрытия от местных перепадов температуры. Тут вообще ни чего нет! Это же планета первородных! – разошлись в голове мысли, и я отчётливо поняла ничтожность любых моих попыток на выживание. – В мёртвом мире должны обитать лишь мёртвые, - вспомнилась прочитанное когда-то высказывание, и я обречённо взглянула на высокий хребет кряжа.

К мелькавшим в голове мыслям мне дико захотелось применить нелюбимое высказывание подруги с земли: жизнь – боль.

- М-да, никогда бы не подумала, что скажу это, но в этом случае жизнь действительно видеться только как боль, - прошептала я вслух севшим от пересушки горла голосом и глухо хохотнула. – Дожилась.

Осторожно, стараясь травмировать себя как можно меньше я поднялась на ноги и с невероятной мимикой исказившегося лица от обострённых ощущений едва заживших ран на стопах поплелась к началу каменного кряжа. Лезть по резкому склону я отказывалась, а посмотреть на просторы этого безжизненного мирка пусть в последний раз, но определённо стоило.

К своему собственному удивлению, не смотря на все испытываемые мучения умирать мне отчего-то перехотелось, даже когда еле проползла целых три метра и обнаружила, что попавшийся мне кряж расстилается по пустыне на многие километры вперёд. Жить хотелось, но для начала была необходима хотя бы вода, на наличие которой в видимом поле зрения не было даже намёка. Да что там, в округе не наблюдалось и малейшего отклонения от присущих этой планете грязно-серого песка и раскиданных по бескрайности камней, валунов и небольших каменистых кряжей.

Упаднический дух накатывал на меня постепенно: по мере продвижения в центр кряжа и по степени накаляющегося воздуха от восходящего белого солнца. Временами вновь становилось нестерпимо больно расцарапанные ноги, а неутолимое чувство жажды и голода только набирало обороты. Однако я продолжала идти вперёд. Мысль о том, чтобы дождаться собственной смерти пересиживая под какой-нибудь выпуклостью камня была невыносимой и столь пугающей, что как только мне хотелось остановится и закончить борьбу за свою жизнь я непроизвольно делала ещё один шаг. Таких шагов было очень, очень много пока я случайно не наткнулась на обрывистую яму с неопределённым дном. С одной стороны, она резко обрывалась и терялась в темноте всего через метр, другая же сторона шла с плавным, гладким уклоном, однако и она указывала на большую глубину западины. Это место мне показалось самым удачным для того, чтобы передать моё почти обездвиженное и неживое тело во владения одного из самых красивых мест в мёртвом мире, которое мне только довелось увидеть.

Я встала со стороны обрыва и в прощальном жесте взглядом обвела пустынные просторы.

- Я не хочу умирать, но ты не оставила мне выбора, - сипло произнесла я и, глубоко вздохнув, занесла ногу над пропастью.

ГЛАВА 2. ОБРАТНАЯ СТОРОНА

Решающий последний шаг мне не дал сделать тихий, едва уловимый моим слухом звук, очень похожий на скулящий вой маленького пёсика. Вздрогнув и тут же отойдя подальше от обрыва, я ошеломленно замерла, не веря собственным ушам, а постояв всего с секунду тут же бросилась к яме и фанатично стала вслушиваться во вновь возникшую тишину.

Мне показалось? Обезвоживание даёт о себе знать? Или… или там и вправду кто-то есть? Живой?!

Сердце томяще затрепетало в ожидании. Всем своим существом я жаждала повторения этого звука и безумно боялась, что это лишь игра моего воображения, иллюзия желаемой жизни, надежда и мой оживший, последний шанс остаться в живых. Гулкое биение в груди мешало сосредоточится, но несмотря на это я упорно продолжала стоять на израненных коленях и вглядываться в темень провала.

Никто не решался снова нарушить эту замогильную тишь.

- Это не честно! – выкрикнула я и эхо моего голоса звучно отразилось от стен обнаруженной пещеры, а потом я услышала вой со странной примесью утробного кошечьего ора, словно зовущего меня на помощь.

Отказать ему я не смогла бы и при грозном рыке.

- Здесь есть жизнь! – Я едва не заплакала от счастья. – Жизнь…

С новыми силами я поднялась на ноги и шустро захромала на другую сторону, туда, где спуститься, скорей всего, можно было без особых проблем. Несколько трепетных секунд промедления и я решительно села на каменистый край.

Пусть это будет хоть ловушкой, пусть этот зверь убьёт меня, но зато я погибну, не свершая самоубийства. - Я не смогла сдержать облегчённого вздоха. - Да и смерть моя уже не напрасна, - размышляла я, глубоко и жадно глотая воздух напоследок. – Я нашла жизнь! Моё великое предсмертное открытие, - хохотнула от такой забавной превратности судьбы и оттолкнувшись, позволила гладкой стене пещеры стремительно унести меня в свои неизведанные глубины.

Неожиданно возникшая выпуклость на казавшемся гладком камне резко оборвало всё радостное предвкушение от ската. По инерции меня выбросило вперёд и болезненно приземлившись на и так ободранные локти и колени, я громко вскрикнула. Эхо тут же разлетелось по пустотам пещеры, унося звук далеко вглубь, оповещая о моём прибытии. Превозмогая боль я с трудом перевернулась на спину и грозно уставилась в высокий, тёмный потолок.

Свет от палящего белого солнца сюда практически не доходил, лишь тускло освещая наиболее заметные неровности кряжа. Стоящая в пещере прохлада приятно радовала полученные в этом мире раны и шевелить телом мне совершенно расхотелось.

А смерть — это не так уж и страшно, - подумалось мне. – Скорее даже наоборот – приятная и нужная особенность души отделяться от столь неприятно-чувственного, беззащитного и, пожалуй, не особо нужного тела. Вот доходить бы до этого пунктика переправы без мучений и боли и было бы вообще прекрасно.

Я податливо прикрыла глаза, расслабляясь.

Когда же я, наконец, дойду до него? – стучала в голове мысль. – Когда уже наступит положенный мне покой? Когда я перестану чувствовать это бренное тело?!

Потакать возникшей слабости Судьба вновь нагло отказалась и мучительно тянущие секунды начинали казаться мне грёбаной бесконечностью, через которую мне только предстояло перебраться до столь желанного и столь же недоступного упокоения.

Я глухо застонала.

- Подлая дрянь! – выругалась я сквозь зубы на Повелительницу Судеб и вновь возобновила попытки подняться.

Я бы непременно горько зарыдала, да вот только жидкости в моём организме катастрофически не хватало, а потому при подъёме тело обходилось лишь судорожными передёргиваниями.

Из глубины пещеры вдруг вырвался протяжный, надрывной стон-вой и мне показалось, будто только что мне своеобразно предложили умереть вместе.

Криво улыбнулась.

- Уже и приглашения мерещатся.

Но в любом случае призыву я отказывать не стала и медленно поплелась в сторону зова.

- Почему бы и не умереть вместе?

Тихо потешаясь над своим же помешательством и стараясь избегать острых выступов как под израненными ногами, так и под ладонями. Здесь практически не было освещения, хотя редкое странно светящаяся насыпь на камне мне здорово помогали в ориентировке. К своей огромной досаде воспользоваться хоть каким-то магическим даром от сущностей у меня не выходило.

Видимо жившие здесь когда-то первородные напрочь высосали из планеты магию и теперь этот мир не воспринимает её вовсе, - строила я догадки, по ходу продвижения. – Не зря же их называли магами Смерти.

С углублением в пещеру я всё чаще стала встречать эту странные световые пятна и совсем скоро у меня уже не было необходимости шарить руками и ногами по темноте. Я хорошо видела, что и где находится и вот когда совсем рядом, за очередным поворотом, послышала тихий мяв, я мгновенно замерла.

Неужели я нашла его? Нашла не существующую по сути жизнь? – не верилось мне и гулко отбивающее сердце выдавало моё напряжение.

Осторожными, по возможности тихими шажками я добралась до изгиба прохода и, выглянув за него, замерла на месте.

Я не знала, что делать.

В метрах трёх от меня придавленная каменными обломками хода лежала израненная зверюга с подтёками густой чёрной крови на тёмно-синей короткой шерстке. Её желтые глаза с необыкновенным зрачком в форме четырехконечной звезды смотрели на появившуюся в поле зрения возможную спасительницу подозрительно и пугающе. Думали ли она о том, могу ли я помочь ей или же насколько моя особа способна нанести ей ещё больше боли – я не знала, но лично мои мысли находились в беспорядке.

Мёртвый мир в действительности оказался не таким уж и мёртвым. Хотя, смотря на эту кошку я с точностью могла сказать, что она не принадлежит к миру живых. Слизкая жидкость, что вытекала из её ран, отчётливо говорила о том, что вместо привычной крови в её жилах течёт питающая тело магия. Я вспомнила как на занятиях по нежеведению нам упоминали о таких древних и уже исчезнувших существах, что питаются исключительно магией и цвет их «кровной» жидкости напрямую зависит от их принадлежности к направлению Жизни или Смерти. У магов Жизни она колебалась в зелёных оттенках, в зависимости от силы особи. У магов Смерти так называемая кровь была исключительно чёрного цвета.

И вот смотря на коренного обитателя полностью вымершей, если верить учебникам и словам всех живых, планеты первородных магов Смерти, я не знала, что и делать. Нам утверждали, доказывали, что таких чрезвычайно опасных, безжалостных созданий уже нет как многие тысячелетия, однако один из них абсолютно точно находился передо мной и был удивительно реален. Нас убеждали, что они высасывают всю магию лишь взглядом, а убивают одним лишь прикосновением.

Я вымученно стала передвигать ноющее тело в её направлении.

Видимо высасывать из меня уже нечего, раз под её взглядом я ничего не почувствовала, - размышляла я, медленно хромая в сторону внимательно наблюдающей за мной кошки, безропотно смиряясь с отсутствием магии. – Ну хотя бы умру быстро. - Эта мысль меня до дикости приятно грела и прибавляла сил для движений.

Остановившись от неё всего в шаге я с возможной осторожностью, чтоб не причинять себе лишней боли, приземлилась рядом. Перевела дух и взглянула на израненную и заваленную на половину камнями нежить.

От ожидания скорой развязки на душе, наконец, стало спокойно, а в глазах зверя вместо подозрения я вдруг заметила просьбу. Она словно знала зачем я здесь и перед тем как избавить меня от мучений просила оказать подобную услугу.

Я глухо хмыкнула.

Конечно всё это было не больше, чем бред моего сознания или приступ благодарности, но я перебралась на кровоточащие коленки и, избегая прикосновения к шкуре древнего создания, стала откидывать с неё камни. Это было сложно, больно, возможно даже совершенно бессмысленно, но всё же необходимо для моего собственного душевного покоя. Отчего-то это казалось мне самым важным – умереть, сделав перед этим что-то стоящее и полезное. Умереть не просто так. Только поэтому я упорно продолжала очищать спину кошки от тяжести. Времени для меня не существовало, однако до полного освобождения зверя я успела ужасно устать и под конец просто опрокинулась на холодное дно пещеры.

Я даже не обратила внимания на то, что спасенная нежить самостоятельно сумела сбросить с себя насыпь и подползти ко мне настолько близко, что я почувствовала прохладное дыхание у себя на лице.

Резко распахнув ресницы, я встретилась с её большими желтыми в синюю крапинку глазами и острыми клыками в приоткрывшейся пасти. Я думала, что в моём состоянии меня уже вряд ли что-то может напугать, вот только её тёмно-синяя морда всего в сантиметре от моего лица заставило сердце остановиться от страха.

Я просила смерть от прикосновения, а не от перекушенной шеи и вырванных кишков! – мысленно заорала я, но с пересохших, растрескавшихся губ сорвался лишь глухой хрип.

И, видимо, именно он послужил освобождённому зверю своеобразным знаком для воплощения в жизнь своей задумки. В одно слишком быстрое мгновение моя губа оказалась перекушена, а хлынувшая кровь послушно потянулась в пасть мага Смерти. Первые секунды я не могла даже поверить в такое стечение обстоятельств, а потом пошевелиться и сопротивляться мне не дала навалившаяся на меня кошка. Мне показалось будто разом у меня переломались едва ли не все рёбра, а передавленная грудина больше никогда не впустит в себя воздух. Прежняя боль показалась мне никчёмной. Глаза плотно застелило марево, и я почувствовала, как тело зашлось в судорогах.

Неужто именно так убивают маги Смерти? – пронеслась в голове мысль, а затем сознание стремительно унеслось в безграничную пропасть неведения.

Когда сопротивление девушки прекратилось, кошка плавно поднялась с безжизненного тела и, встав рядом, громко, пронзительно заорала, призывая свою силу первородной некромантии к действию. Спасённый зверь чувствовал в пришедшей из иных миров принадлежность к их сущности и в знак благодарности справедливо решил, что новая жизнь без прежней боли самая подходящая за то цена. С окровавленной мордой маг взывал к Смерти, чтобы возобновить жизнь в прежнем теле, вот только не знал он о сокрытой в крови эльфийской способности иллюзиониста. Умершее тело без ведома хозяйки безропотно отозвалось на зов и активно начало преобразовываться, стремясь стать подобием зовущего.

Смерть изначально вершила равноправие.

ГЛАВА 3. ПОДАРОК СМЕРТИ

Сухой, холодный воздух ворвался в ноздри и мне показалось, будто кто-то резко вырвал меня из объятий безвоздушной пустоты. А потом было ощущение словно кто-то грубо сдавил моё сердце и против его же воли заставил содрогнуться и возобновить прекратившийся бег. И я не могла противиться этой силе, жадно глотая живительный кислород, не замечая, как тот обжигает меня. Факт того, что я вообще-то не должна была уже дышать не смог взволновать меня сразу. Только полностью насытившись я смогла расслабленно выдохнуть и восстановить последние картинки жизни.

Но ведь меня убили! – возникла пронзительная мысль в голове, и я с удивлением обнаружила, что и глаза мои способны видеть, а уши чутко улавливают все шорохи.

Меня так поразил и напугал этот взрыв ощущений, что я испуганно подорвалась с места, а глаза тут же лихорадочно забегали по бездушным, серым стенам пещеры. Мне потребовалось всего мгновение, что понять где находится самый громкий предмет моего страха.

В паре метров от меня расслабленно лежала та самая синяя кошка, что укусила и раздавила меня своим немалым весом. На её шкуре по-прежнему виднелись чёрные сгустки переработанной магии, однако в глазах её не было предыдущей обречённости. Будто теперь, с теми же многочисленными ранами, она считала, что сейчас у неё есть шанс выжить. Хотя я находила это совершенно абсурдным, так же, как и то, что боли в своём изувеченном и убитом, по сути, теле я не чувствовала.

Быстрый взгляд вниз, и я ошарашенно отскочила назад. Сердце тут же слишком быстро заколотилось внутри, язык словно онемел, а округлившиеся в ужасе и изумлении глаза никак не могли сопоставить увиденное с ощущаемым.

Мои руки или то, что ими когда-то было, обросли тёмно-фиолетовой шерстью. Ладонь превратилась в лапу, а ногти заострились в острые когти. Я хотела содрать с себя эту приклеенную, наглую обманку, однако совсем скоро поняла, что раздираю в кровь свои же конечности.

Я хотела закричать от бессилия и паники, но вместо привычного звука из глотки вырвался пронзительный мяв. Застыв на мгновение от нового потрясения, я забито пригнулась и отползла в ближайшей угол. Из горла против воли вырвался стон, похожий на слияние кошачьего мяуканья и воя маленького, беззащитного пса.

Настолько пораженной и беспомощной я не чувствовала себя никогда. Это было похоже на самое искусное и изощрённое издевательство, которое можно было только придумать. Рассчитывал ли Делион на такое продолжение мести или же это можно было считать за простое стечение обстоятельств - я не знала, но готова была поспорить, что демон такому исходу был бы только рад. Столько неприятных потрясений, что впору было лопнуть от злорадного хохота, который я так отчётливо слышала в собственном воображении.

В это время спокойно лежащая кошка неспешно поднялась и, прихрамывая на одну лапу, стала продвигаться в мою сторону. Я постаралась слиться с камнем и ещё плотнее сжаться в комочек.

Мне было страшно, как бывает страшно только-только явившемуся на свет из утробы матери существу. Всё вокруг пугало, настораживало и единственным у кого можно было бы найти защиту являлась заботливая мама. Но её не было.

Я трусливо зажмурила глаза и напряженно замерла, ожидая нанесения удара, который как я думала, должен был быть непременно нанесён. Но вместо этого меня легонько ткнули в плечо, словно поддерживая и призывая открыть глаза. Однако я боялась даже пошевелиться, а потому неизменно продолжала лежать. Сдаваться почти убившая меня кошка явно не собиралась, и я услышала, почувствовала, как тяжело она ложиться рядом и замирает.

Её выравнивающееся дыхание я слушала очень долго, пока всё же не решила, что если бы она и хотела причинить мне вред, то давно бы это сделала. Осторожно, боясь сделать что-то не так, я приоткрыла глаза и подвинулась к боку мага Смерти. В скользнувшем по мне взгляде кошки я увидела одобрение, а потом в голове возникла чужая картина проявления нежности между тёмно-синей кошкой и почти такой же, но сине-фиолетовой. Я встряхнулась, избавляясь от наваждения. И только тут, когда я наткнулась на собственную лапу и обратила внимание на свою окраску, поняла, что в одном из только что увиденных образов было представлено моё новое обличие. И тут я снова поддалась на провокации бунтующего сознания.

Непрошенное преобразование было мне не по душе, однако вскоре я поняла, что это тело навсегда заменило предыдущее. И не было возможности это хоть как-то изменить. Все попытки изменить свой облик приводили только к провалу.

Теперь я выглядела как самая настоящая первородная. Что ничуть меня не радовало.

Огорчённо заскулив я вернулась под бок к по-прежнему лежащему магу. Он не возражал, и за это я была ему очень признательна.

Через какое-то время весьма недальновидные мысли о будущем плавно перетекли в дремоту. Мне снилось что-то о ведьмах, о демонах, о хищном оборотне-мутанте, в котором я неизбежно узнавала саму себя. Со временем я вживалась в образ всё больше и больше, теряя взамен человечность. Потом я на кого-то даже напала и на меня объявили охоту. Я не смогла скрываться долго и однажды меня всё же отыскали охотники… Момент, в котором на меня мечом замахнулся какой-то мужчина прочно застрял в голове, когда с отбивающим в груди молотом я распахнула глаза.

Вокруг по-прежнему были холодные серые стены пещеры, освещаемые лишь фосфорирующей насыпью, и только лежащей рядом кошки больше не было рядом.

Она бросила меня здесь одну? – ворвалась в сознание паника. – Так просто взяла и ушла, когда стала для меня единственным возможным мостиком для выживания?!

Я была подавлена, напугана, однако вполне ясно понимала, что она и не обязана была оставаться со мной.

Полу-стон, полу-скулёж вырвался из моей груди, и я бессильно легла в прежний угол. Я понятия не имела куда мне пойти, что искать в этом Мёртвом мире, чем питаться, как выживать в нём, чьей встречи стоит ожидать, кого стоит бояться. Я даже не знала смогу ли продержаться в своём новом теле хоть день. Меня напрягала столь явная смена облика, но это было скорее моральное неудобство, чем физическая. Как ни странно, я вполне комфортно чувствовала себя в теле древнего зверя. Словно я вообще была рождена в этом состоянии, да вот сознание отказывалось смирятся с такой вольностью ощущений. И я боялась поверить в возможность этого. Боялась, что если соглашусь, то, как во сне, непременно навсегда потеряю прежнее мировоззрение, человеческие чувства, прежние восприятия и всё, что связывает меня с прежней жизнью.

Боялась и ждала.

Вот только произошло совсем не то, чего я ожидала. Через какое-то время где-то на поверхности кряжа послышался приглушенный вой, к которому тут же присоединились несколько других.

Дыхание перехватило и я машинально вскочила на лапы. Шерсть на загривке угрожающе поднялась дыбом и мне невольно захотелось зарычать, обороняясь от нарушителей моих бренных мыслей.

Кто бы то ни был их было куда больше, и они представляли вполне реальную, ощутимую опасность. Отчего-то я была абсолютно уверена, что они направляются сюда, за мной. Я знала, что им уже известно где и в каком положении нахожусь. Знала, что сбежать от них у меня ни за что не получиться, а прятаться не имеет даже смысла. Объяснить понимание этих знаний я не сумела бы, однако не сомневалась, что они совершенно верны.

И это не могло не беспокоить.

Я подалась назад и приняла оборонительную стойку держа её до тех пор, пока со стороны обваленного хода сверху, где оставался небольшой просвет, показалась знакомая тёмно-синяя морда. Немного усилий и камни под её ногой начали осыпаться. Древний зверь под метр в высоту легко и плавно скользнул на свободный от камней участок. Неспешно и осторожно маг подошел ко мне и приветливо коснулся своим холодным носом моего плеча. Я позволяла ему это, однако вздрогнула, когда в просвете стали появляться другие жители Мёртвого мира.

Окраска их и внешность были практически идентичны, вот только размер их тел чуть ли не в два раза превышал мой собственный. Они были поистине огромны и устрашающи, а тёмная магия, сочившаяся по их жилам, заставляла трепетать от ужаса.

Четыре пары пронзительных желтых глаз пристально оглядывали новую, похожую на них особь, и между собой недоумевали над её странной окраской. В их мире не было подобных, а если и появлялись когда-то, то слишком быстро вымирали.

Стая первородных состояла из пятерых членов до того момента, пока один из них не попал под обвал, и они не наткнулись на странную спасительницу с другой планеты. Они видели историю её перевоплощения через ментальную связь младшего сородича и теперь решали стоит ли принимать ту в свои ряды.

Я опасливо скользнула взглядом по магам и в напряжении стала ожидать их вердикта. Приходить просто так они бы точно не стали.

Стоявшая рядом со мной кошка призывающе мотнула головой в сторону своей семьи, и я недоумённо нахмурилась.

Чего она хочет от меня?

В голове возникла чужая картинка-представление дальнейшего хода событий, а потом я-таки нашла это решение наилучшим и осторожно шагнула вперёд. Поняв мои намерения ко мне тут же стали подходить старшие члены стаи и изучающе начали обнюхивать и осматривать меня. Это было довольно некомфортно, от этих действий напрямую зависело моё дальнейшее существование. Либо меня сейчас примут, либо отвергнут и уж тогда все мои шансы на выживание не переступят и нулевую отметку.

Самая крупная и тёмная по цвету кошка остановилась напротив моего лица. В глазах её сверкнули синие звёзды, а потом неожиданно своим носом она коснулась моего. Первую секунду я ощущала лишь холод, исходивший от неё, но затем в моём сознании что-то поменялось. Я поняла, что чувствую всех здесь присутствующих даже не смотря на них. Я могла видеть окружающее их глазами, могла понять и представить ход мыслей каждого из них, выражаемый в образах и картинках. Теперь я точно знала и ощущала всем своими телом, что принадлежу к их стае.

У меня появилась новая семья.

ГЛАВА 4. НЕУДАЧНАЯ ОХОТА

Дни протекали едва заметно, недели немного быстрее, месяца же казались годами, а годы походили на вечность. Я ни единожды задумывалась о течении времени на этой планете и каждый раз приходила к мнению, что-либо оно тянется здесь гораздо медленнее и день словно длиться минимум двое земных суток, либо режим тела первородного мага Смерти слишком ускорен и от того смена для и ночи в моём сознании растекалась на срок куда больше положенного.

Как бы то ни было в конце концов время потеряло для меня свою значимость. Единственное, на что стоило опираться так это на скачки температуры и яркости освещения. Жара, в большинстве своём, не была теперь для меня большой проблемой, так как тело научилось преобразовывать полученную мёртвую магию в защитную оболочку из холода. Под солнцепёком наши шкуры едва ли не замораживались. Леденящий воздух, смешиваясь с раскалённым, превращался в пар и тогда казалось, будто мы заживо сгораем на проклятом белом солнце.

Однако мы редко гуляли под таким пламенем, предпочитая беречь каждую крупицу добываемой магии потому, как достать её было весьма проблематично. Поначалу я даже и не знала, что она тут действительно есть, но вопреки всем заявлениям и убеждениям умов из других мирозданий - она была. Не ощущаемая, не живая и столь редкая, что встречалась разве что только в других первородных созданиях и единичных источников в виде какой-либо растительности. Найти такой колодец магии считалось за чудо, которое к тому же слишком быстро заканчивалось и едва наполняло всех членов стаи. Но ждать и надеяться на такие чудеса постоянно было бы глупо и к тому же совсем не практично. Куда проще было отыскать на бескрайних просторах песка и камня себе подобных. Первородных здесь было не так много, тем не менее они встречались чаще и ходили исключительно стаями. Их внешность была самой разнообразной, но сущность всегда и неизменно походила на нашу – они все были первородными магами, неся по своим жилам источники смерти. И именно ими мы пополняли свои жизненные запасы, если удавалось найти более слабого противника. Не раз в нас и самих видели жертв и тогда едва живые мы отправлялись на поиски чуда. Здесь вообще никто, никогда и никого не убивал, оставляя шанс на восстановление. Нам всем нужны были шансы на дальнейшее выживание.

Зачем убивать того, кто после может поделиться магией, пусть и не по доброй воле? Совершенно незачем.

Так думали и поступали все. Исключением могла быть только так называемая элита, что бродила по округе вечного леса. Деревья были там самыми древними и росли до того самостоятельной жизнью, что листья одного могли быть полностью желтыми, а у другого они едва начинали зеленеть. И он был единственным постоянным источником на всей планете. Лес всегда находился под чутким контролем первых завоевателей, которые были в разы сильнее прочих обитателей. Ведь в отличии от других они всегда были сыты, всегда были наполнены магией. Только они могли позволить себе уничтожить более слабых противников полностью выкачав из них всю энергию.

По этой причине меня никогда и близко не подпускали к этому притягательному источнику, остерегаясь моей смерти. Как ни как я стала членом их стаи, членом семьи и, не смотря на мою физическую слабость и не растущий организм, я была одним из их защитников. Вместе мы были сильнее и допустить гибели кого-либо из нас мы никак не могли. Потому образ леса, его окрестности и его иерархию я видела лишь в мыслях других, более старших соратников, которым когда-то давным-давно всё же удалось побывать на тех землях.

Был правда случай, когда я в живую видела представителей элиты. Тогда они – огромные, мощные и впечатляющие своей аурой власти, просматривали близлежащие территории в поисках кого-то или чего-то в то время, как мы собирались охотиться. На примете у нас была небольшая стая из четверых первородных, схожих по параметрам с земными тушканчиками. Только тела их были под метр, ноги сильнее, когти острее, а длинные зубы и вовсе торчали из пасти. По опыту сородичей уже тогда я знала, что они слабее нас и нам не составило бы труда одолжить у них часть сил. Но нашей задумке не суждено было сбыться потому, как они находились непозволительно близко к двум представителям местной власти. Наверное, исключительно в наказательных целях они всего за несколько мгновений перебили почти всю стаю с низшим рангом, оставляя в живых только одного. Вставать на их пути и выбивать из них часть магии от добычи мы, естественно, не стали. Голодное блуждание показалось нам куда заманчивее гибели, и мы предпочли не беспокоить их.

Так же было и сейчас. Едва мы наткнулись на группу зайце-ежовых созданий, как с противоположной нам стороны из-за очередного кряжа показались оскаленные головы ящероподобных. По силе они были не так уж и знамениты, но вот количеством они превосходили многих. Пойти сразу против двух десятков проворных мелких тварей решались совсем не многие и мы в число отчаянных смельчаков не входили, решив, что подобная жертва не стоит полного опустошения.

И мы направились в другую сторону, где за каменистыми глыбами виднелось заходящее светило. Скоро яркий, долгий и голодный день сменит короткая ночь с тусклым освещением далёкой, маленькой красной планетки.

Помниться, когда-то давным-давно я не могла увидеть этого света и неизбежно боялась наступления сумерек. И так было до моей первой охоты, пока я не впитала в себя магию здешнего мира и не узнала сколько возможностей она способна открыть. Пусть огненная стихия была мне уже не подвластна, все способности ведьмовской и эльфийской крови смыты, но зато взамен у меня открылся один из даров первородных властителей земли, чья магия теперь текла в моих жилах. Я научилась владеть песчаными и каменными поверхностями настолько, насколько это было возможно для меня. Я стала чувствовать их и могла незначительно изменять их внешнее состояние. Теперь, ступая куда-либо, я машинально проверяла доступный мне участок поверхности на наличие на нём посторонних.

Песок поддавался мне не хотя, куда хуже каменных пород, однако и через него я могла ощущать вторжение на сканируемую территорию длиной чуть более двадцати метров. Мне этого вполне хватало, учитывая, что рядом всегда были более сильные и опытные прирождённые маги земли.

После того, как я начала хоть как-то понимать структуру этого мира я пришла к выводу, что все живущие здесь первородные маги с направлением - Смерть, способны чувствовать землю. К кому бы мы не приближались, все они ещё до нападения знали, что их заметили. У кого-то поле обозрения было больше и поймать от этого их становилось сложнее, у кого-то оно едва ли выходило за рамки метра. Почему так и почему тут обитают только такие маги я не знала, но меня это скорее радовало, чем огорчало. Ведь иначе борьба за выживание была бы куда жестче, а шансы выжить гораздо ниже.

Мы добрались до одного из самых больших и высоких кряжей и, найдя более-менее удобное место для отдыха, устало легли.

День выдался удивительно обломным. Ни одного растения, ни одной добычи, а если ещё и учитывать то обстоятельство, что нормально мы не питались уже несколько суток - наши тела были особенно ослаблены. Отдыхать хотелось чаще, температурные перепады становились ощутимее, связь с землёй уменьшалась, а риск стать жертвой всё только увеличивался.

Я раздумывала об устройстве этого Мертвого мира с его мёртвыми обитателями, когда глава нашей стаи вдруг поднялся, углубляя лапы в песок. В голову тут же ворвалась невидимая ранее картина со стоящими на песке зелеными светящимися овалами в форме двух людей. У одного ореол был ярким, словно его обладатель был первым весенним листком; у второго же он был насыщенного темно-зеленого оттенка. Третий ореол, по сравнению с другими, был самым необычным, однако менее заметным потому, как его свечение было привычного тёмного тона, со странной примесью зелени.

Но в любом случае все они выглядели чрезвычайно аппетитными и этот их свет Живых словно горящая, мигающая вывеска звала и молила испить их обладателей до дна. Они находились от нас не больше чем в сорока метрах и дожидаться пока их заметят другие желающие сытно поужинать мы не стали, скрываясь со своих мест.

Расстояние до нужного места за грудой валунов мне показалось незначительным. Однако едва я собственными глазами скользнула по столь желанной добыче, как меня закрыло крупное тело собрата. Глазами семьи я видела, как явившиеся с другой планеты создания безжалостно и очень умело уничтожают моих покровителей. Кто-то из прибывших, словно зная наш секрет, выстрелил из лука главе стаи в глаз. Это заставило содрогнуться и выйти из строя всех нас, ведь глаза наши, как и разум, были неразрывно связаны. В ушах отозвался общий стон-вой, а потом нас накрыла волна жгучей жажды мести. Меня больше никто не сдерживал, однако подобраться к этим кускам живительной плоти оказалось не так просто. А когда я была от одного из них всего в метре в голове вдруг восстал образ из изредка повторяющегося сна.

Лицо мужчины показалось мне знакомым, а его сверкнувший в заходящих лучах солнце меч ожидаемым настолько, что я почти поверила, что сейчас проснусь. Но я не проснулась, а меч так и не вошел в моё тело, остановленный мечом эльфа.

Он что-то крикнул своему товарищу, а потом с удивительной ловкостью прошелся своим клинком по шее моего брата. В этот миг я осознала, что больше не вижу их глазами, больше не чувствую их присутствие у себя в голове и больше не вижу образов их мыслей.

Это было ужасно и смотря на разбросанные по округе тела своих сородичей я отказывалась принимать эту версию развития событий.

Это мы должны были победить!

Но моё мнение уже никому не было интересно, а когда я перевела свой взгляд на самого яркого из представителей другой планеты на его лице скользнула кривая улыбка. В руках появился миниатюрный арбалет и, подчиняясь желанию хозяина, выстрелил сразу несколько иголочек.

Тварь! - разозлилась я и бросилась в его сторону в прыжке теряя все силы и поддаваясь на быстродействие то ли яда, то ли снотворного. Глаза против воли и желания закрылись, и я почувствовала, как упала на что-то мягкое.

***

- Зачем тебе эта харши, Крис? - спросил эльфа демон, не понимая зачем тот остановил его. - Не думаю, что у нас есть кому её здесь продать.

- На ней иллюзия, - задумчиво отозвался другой охотник вместо Криса, рассматривая необычную особь первородных магов Смерти.

Только эльфы способны чувствовать такие изменения ауры и сейчас эльфы были крайне изумлены, увидев в заброшенном живыми мире близкую им способность. Но иллюзия на первородной была довольно странной и так естественно сливалась с образом, что заметить её вскользь было просто невозможно.

- Она кажется мне знакомой,- тихо произнёс Крис, скорее для себя, чем для товарищей, но у них у всех был прекрасный слух.

Демон саркастически приподнял бровь.

- Ты что, раньше с кошками экспериментировал? - хохотнул он, но заметив на лице друга выражение абсолютной серьёзности умолк, переводя внимание на свои многочисленные ранения.

Крис же находился в полном недоумении от своих ощущений. Он-то точно знал, что никогда ранее не встречался ни с какой первородной. Что-то другое заставило его перехватить удар Диона, что-то, чего он пока никак не мог понять, но до чего непременно решил докопаться.

- Нам стоит найти укрытие пока не пришли другие, - сказал, наконец, эльф, отрываясь от разглядывания сине-фиолетовой харши. - Полагаю они здесь ни одни.

- Однозначно, - откликнулся Сэндиэль, деловито оглядывая просторы изначального мироздания.

- Ещё бы не помешало заняться ранами, - подхватил демон, искренне беспокоясь за здоровье не только себя, но и своих компаньонов. - А то как-то не хочется загнуться здесь от потери крови или какого-нибудь заражения.

Сэн понимающе усмехнулся. Как ни странно, но в их группе именно демон был самым проницательным и заботливым.

- Тот кряж мне кажется подходящим, - внёс предложение Крис, указывая на высокую каменистую груду, в которой, по его мнению, должна было быть хоть какая-то пещерка.

Возражать никто не стал.

ГЛАВА 5. ИЛЛЮЗИЯ ВОЗВРАТА

- Может не стоит её брать? - спросил Сэн, кривясь от боли в плече, куда шла основная нагрузка от тела первородной.

- Думаю она может нам пригодиться, - не сдавался Крис, внимательно следя за потугами самого здорового из их компании.

- Полагаешь она станет нам помогать после того, как мы убили всю её семью? - задал вопрос демон, недовольно всматриваясь в бесконечные просторы песка и камня.

Как магу воду ему было крайне некомфортно в этом высушенном солнцем мире.

- С чего ты взял, что они стали её семьёй? - спокойно отозвался Кристиэль. - Сомневаюсь, что и на самом деле она принадлежит к первородным харши.

- Разве ты не видел, как она рвалась защищать их? - удивился Дион, отрывая взгляд от грязных крупиц. - Если когда-то она и была кем-то другим, то сейчас едва ли чем-то отличается.

- Вероятно, это была всего лишь связь, - не менял своей позиции эльф, искренне надеясь, что это действительно так.

Ему нужны были ответы на его вопросы и дать их могла, скорей всего, теперь только эта кошка-иллюзия. Он не в силах был разобрать, что это за ощущения необходимости появляются в нём и это его начинало порядком раздражать.

- Хотелось бы верить, - тихо прокомментировал демон, углубляясь в свои мысли.

Как ни крути, а какой-либо помощник по выживанию в этом мирке им бы точно лишним не был. Каждый из команды отчётливо понимал на какую планету они угодили и вполне ясно осознавали, что выбраться из неё будет совсем не просто. Мысли о невозможности это сделать каждый попросту безжалостно отгонял, не смотря на знания о множественных утверждениях и доказательств обратного. По словам эта планета считалась вовсе не обитаемой.

- Ложи пока здесь, - обратился Крис к Сэту после непродолжительного молчания. – Я сейчас.

И он удалился в узкий проход, обнаруженной-таки пещеры, чтобы через пару минут приглашающе махнуть рукой товарищам. Найденное укрытие с трудом можно было соотнести с комфортабельными условиями мало-мальски жилых помещений, но всё же оно вполне подходило для ночлега. Пройдя многочисленные острые выступы в проходе в результате попадал в своеобразную длинную комнатку и, не смотря на жару и духоту снаружи, там было довольно прохладно. К тому же в пещере имелось слабое свечение от зеленоватой фосфорирующей насыпи, что было так кстати вымотавшимся магам.

- Думаю лучшего места мы сейчас вряд ли найдём, - высказал мнение негласный командир охотников. – К тому же, как вы, наверное, заметили, совсем скоро сядет солнце.

- Да, рыскать здесь по ночам не лучшая идея, - согласился с Крисом эльф, опуская тело харши на более ровную поверхность. – Наверняка во тьме зверюги тут пострашнее будут.

- Скорей всего, - коротко отозвался собрат, тяжело опускаясь на камень.

- Надеюсь, сюда они не доберутся, - хмыкнул демон, подсаживаясь к бессознательному телу кошки, за шкуру которой в их мире отсыпали бы немало деньжат. – Кто она по-вашему? – задал он вопрос, спустя пару минут внимательного осмотра.

Не смотря на выдающиеся способности артефактора демон с трудом мог отыскать в структуре первородного мага Смерти какую-либо нестыковку.

- Не имею ни малейшего понятия, - хмыкнул Кристиэль, перебирая догадки. – В принципе, эта кошка может оказаться кем угодно, кто владеет даром иллюзии.

- Да вот только иллюзия здесь невероятно высокого качества, - задумчиво протянул Сэндиэль, доставая из бездонного рюкзака различные мази.

Как целителю команды ему всегда приходилось таскать с собой множество баночек и скляночек на все случаи жизни.

- Может быть своеобразное проклятие? – выдвинул идею Крис.

- Вполне вероятно, - не стал отрицать Дион. – Однако по строению магического фона сложно сказать что-то определённое. Изменения структуры почти неуловимы, даже и не знаю, как избавиться от иллюзорного вмешательства и восстановить естественный облик.

На несколько минут воцарилась тишина. Каждый размышлял о возможных действиях и странной ситуацией в целом. Планета первородных давно считалась необитаемой, но кому как не охотникам за самыми редкими обитателями миров знать, что даже в самом тихом уголке вселенной кто-нибудь да существует. Но всех друзей поражало не то, что они удостоверились в своих догадках, а то, что встретили в таком месте что-то близкое к ним самим. Близкое к живым, что, по сути, никак не могло соотноситься с лежащей у их ног нечисти.

- Может попробуем вместе? – предложил целитель. – Ты, как артефактор, вмешаешься в плетение, а мы, как видящие иллюзорную оболочку, поможем вытащить на свет обладателя подобного таланта, заодно затыкая сущность харши подальше. Что думаете?

- Не плохой вариант, - качнул головой демон, обдумывая предложение. – Пока кошка без сознания, полагаю кое-что мы можем и исправить.

- Стоит попробовать, - поддержал идею Крис. – Ведь если ничего не изменить, то туго придется нам в этом мирке без возможного проводника.

- Тогда приступим? – не стал терять времени Сэндиэль, прощупывая тёмную ауру мага Смерти и отыскивая в ней слабые цветные свечения, что видимы до определённого момента были лишь эльфам – рождённым с даром подобного видения.

Но стоило распутать и правильно разложить сеть дара иллюзиониста поверх основной ауры, как отголоски способности тусклым бликом становились заметны всем, кто в принципе мог видеть подобное сияние. Так происходило и сейчас. Медленно, очень осторожно так, чтобы ни в коем случае не повредить естественную структуру хрупкого, едва поддающегося изменениям плетения, артефактор пытался восстановить прежний облик мага Смерти. И даже для истинного профессионала в своём деле это была далеко не самая лёгкая задача, особенно учитывая тот факт, что первородная сущность практически полностью скрывала затерянную изначальную. Демон по крупицам собирал этот облик, так углубившись в свою работу, что не заметил, как его друзья давно отошли от дел и стали бесшумно заниматься своими ранами, а потом и вовсе устало откинулись на стены пещеры, задремав. Однако, как только Диону, наконец, удалось воссоздать истинный образ мага, его удивлённый возглас моментально вывел всех из предсонного транса.

Ведь посмотреть действительно было на что.

Перед их глазами была уже совсем не харши, а самая настоящая человеческая девушка с одним лишь отличием, что у людей не бывало такой чёрной магической ауры. Люди вообще никогда не обладали магией, но отнести её к другой расе у охотников не получалось.

- Разве такое возможно? – озвучил мучащий его вопрос Сэн и осторожно, словно боясь рассеять видение, коснулся тела девушки.

К его же удивлению оно оказалось вполне реалистичным и исчезать определённо не собиралось.

- Что именно? – не понял демон, оглядывая бывшую кошку.

Теперь вместо сине-фиолетовой шкуры на девушке было разодранное когда-то белое платье. Тёмные волосы скрывал самодельный платок из той же ткани. Стопы её скрывало тоже полотно, однако кроме песочной пыли оно практически полностью было пропитано засохшей кровью. Но развернув ткань ни каких ран он не заметил.

- Она человек! – недоуменно воскликнул темноволосый эльф. – Как она может обладать магией? Куда вообще делась сияние иллюзиониста? Такого не бывает!

- Вы не видите в ней больше дара? – изумился Дион, отрывая взгляд от девушки.

- Именно, - глухо отозвался Крис, вспоминая мог ли он встречать её ранее. – И самое странное здесь как раз то, что она исключительно человек, если не считать скрытой сущности харши.

- Хм-м, - задумчиво протянул демон, активно размышляя над ситуацией. – Действительно странно, ведь попади простой человек каким-то чудом в портал, к тому же с неопределённой конечной координатой, его бы расщепило на миллионы кусочков.

- Но вышла из него она вполне живой, - проговорил Кристиэль, всматриваясь в незнакомые черты лица. – Да ещё и сумела перевоплотиться в первородного, непостижимым образом став частью стаи.

- Такого не должно быть, - заявил демон, мотая головой.

- Вот и я о том! – энергично подтверждаем Сэндиэль, едва ли впервые замечая себя в столь пораженном состоянии. – Здесь что-то явно не так, - он на секунду замолкает и выдвигает появившееся в голове предположение. - Может она никогда и не была человеком и некоторые харши просто обладают таким странным даром?

Но идея признания не получила.

- Как тогда ты объяснишь этот наряд? – задал провокационный вопрос единственный в группе блондин.

- Ну-у, мало ли, - не нашелся с ответом Сэн, недовольно сдвигая тёмные брови.

Загадка этой странной человечки казалась охотникам непостижимой и от того жажда раскрытия этой тайны становилась почти невыносимой.

- Предлагаю разрушить эту головоломку с помощью самой девушки, когда та проснется, - предложил Дион решение проблемы и мужчины нехотя согласно кивнули.

- Надеюсь, она поговорит с нами, - тихо вставил лучник, подкладывая под голову человечки свою накидку.

Остальные молча понадеялись на то же.

***

В какое-то мгновение я открыла глаза. Рассеянный взгляд устремился вверх – к каменистому и неровному потолку. И ещё какое-то время я бездумно смотрела туда и казалось, будто я-таки нашла покой, но пробудившиеся мысли и воспоминания заставили в этом усомниться. Медленно и осторожно я повернула голову набок. Сердце на секунду сжалось и беспокойно застучало в груди. Я взглянула на другую сторону пещеры и попыталась себя успокоить.

Три убийцы моей семьи спали, развалившись по каменистым просторам и на моё пробуждение никто из них никак не отреагировал. Это не могло не обнадёжить, и я тихо стала приподниматься, собираясь встать и уйти подальше отсюда, но обратила внимание на упирающиеся в пол пальцы, вместо привычных уже лап и моё дыхание резко перехватило.

Руки! Человеческие!? Мои?

Судорожно я стала ощупывать своё новое старое тело не в силах поверить, что собственное зрение и осязание не обманывают меня и теперь, каким-то немыслимым чудом, я снова в своём истинном обличии.

На лице появилась шальная, полная радости, сомнений и недоверия улыбка.

Неужели это правда? Разве это возможно? Я живая?! Я живая!

Меня захлёстывали переполнявшие эмоции и большего труда мне стоило оторвать взгляд от восстановившегося тела и перевести его на иномирян.

Их глаза были по-прежнему закрыты, а затаив дыхание я поняла, что, либо они крепко спят, либо зачем-то хорошо притворяются. В любом случае оставаться с ними у меня не было ни малейшего желания и по возможности я, бесшумно поднявшись, направилась в сторону выхода. Пальцы, касаясь холодного камня, приятно зудели, восстанавливая в памяти человеческие ощущения и чувства. Я помнила, как это было, но теперь к осязанию постепенно, с каждым новым шагом, присоединялась и приобретённая от первородных способность сканировать и проникать в структуру поверхностных участков земли и камня. Это было удивительно и потрясающе настолько, что не смогла себе отказать в исследовании камня руками. Да вот только я совсем позабыла о свидетелях, а когда с помощью дара ощутила светящийся неподалёку тёмно-зелёный ареал то, подняв голову, наткнулась на внимательный взгляд чёрных глаз. Это определённо был тот самый мужчина, что едва не убил меня.

Я вздрогнула, счастливая улыбка скривилась в презрительную линию, а глаза угрожающе прищурились. Он не сделал ни движения, но отводить любопытных взгляд определённо не собирался. Быстро посмотрела в сторону спокойно лежащих эльфов и сделала маленький шажок к спасительной расщелине.

Никакой реакции от единственного свидетеля не последовало и тогда уже более уверено, но по-прежнему боком я стала передвигаться по выходу из пещеры. Меня никто не останавливал и вскоре я оказалась в темноте ночи, мрак которой разгоняла лишь кровавая далёкая планетка.

И я не смогла не улыбнуться.

Забрать силу первородных магов, оказывается, не так-то просто, - ловко соскользнула с камня на тёмный, холодный песок.

Поняла, что окровавленная когда-то тряпка мне только мешает. Нагнулась. Сняла. И тут же почувствовала странное облегчение, словно этот кусок ткани действительно сковывал меня и мои силы в придачу. Появившаяся лёгкость и свобода вдохновляла и я, скалясь во все зубы, счастливо бросилась по бесконечным просторам камня и песка. Мелкие осколки не ранили мен, скрывая свои острые концы за пару метров до моего к ним приближения.

Спустя столько времени я и позабыла, как это может быть прекрасно, просто быть собой, чувствовать каждую мышцу своего истинного тела, наслаждаться жизнью, её мгновениями и её не менее щедрыми дарами. Когда-то я была избранной сильнейшей ведьмой, а по моим венам когда-то бежала эльфийская кровь. Но сейчас уже всё не так. Дар ведьмы навсегда покинул меня, оставляя лишь нерушимую связь за счёт долга – я чувствовала её. Эльфийские способности потеряли свои краски, забирая возможность перевоплощения, но оставляя дар иллюзиониста – я видела его отблески в своей ауре, но взгляд в сущность теперь был далек от эльфийского, это был дар первородного. Такой же, как и способность владеть землёй.

Потеряв одно, взамен всегда приходит что-то другое.

ГЛАВА 6. ПРИМАНКА

- Что ты сделал? – не поверил Крис признанию Диона.

- Отпустил, - спокойно повторил демон, убирая спальный мешок в походных рюкзак, незыблемая магия которого позволяла вмещать в миниатюрные с виду размеры едва ли не любой груз.

- Зачем? – вознегодовал блондин, искренне считая, что подобные находки отпускать так легко категорически нельзя.

- Затем, что иначе и так небольшие шансы на её помощь у нас бы уменьшились до минимума, - пояснил Дион, наблюдая за недовольством эльфа.

- А с её уходом, надо полагать, они увеличились? – сдержанно поинтересовался Кристиэль, сверля друга взглядом своих тёмно-зелёных глаз.

- Полагаю – да, - сказал демон, направляясь к выходу из пещеры, в которую уже проникал тусклый свет наступающего дня.

- Да не переживай, - подбодрил возмущенно Криса целитель, закидывая на плечи свой зачарованный рюкзак. – Планета круглая. Бежать особо некуда, да и не к кому уже. Так что свидимся где-нибудь.

- Если кого-нибудь из нас не сожрут раньше, - добавил блондин, следуя по проходу в пещере.

- Думаешь, ей не выжить?

- В человеческом теле? Одной? – уточнил Крис, но ответа дожидаться не стал. – Точно нет.

- Тогда есть большая вероятность, что она придёт к нам сама, - заключил Сэн. – Если, конечно, снова каким-нибудь чудом не станет членом какой-нибудь семьи. Или если не найдёт место, где можно было бы более-менее спокойно жить. Или пока не попадётся каким-нибудь хищникам. Или же если не…

- Слишком много «если», - грубо оборвал Крис приятеля, выходя из пещеры. – И не очень-то много времени.

Ответом ему было согласное молчание эльфа и безмолвные просторы Мертвого мира, на границе которого виднелось восходящее светило. Путь охотников лежал в никуда, но они не спешили погибать, надеясь выкрасть у жизни как можно больше времени.

Они не привыкли сдаваться без боя, полагая, что выход существует даже с этой погибшей планеты.

***

Остатки ночи я провела в счастливом блуждании по тихой, безмятежной пустыне. Было в этой темноте что-то прекрасное и столь волнительное, что едва ли я могла думать о чём-то существенном. Зато, когда начало светать и я, устав ходить, легла на прохладный камень одного из кряжей, мои мысли вдруг решили позаботиться о судьбе моего дальнейшего существования.

По стечению обстоятельств в этом мире я снова осталась одна. Принявшую меня стаю беспощадно убили, зачем-то оставив самую слабую.

Зачем? Почему не убили, как всех? Как сумели побороть зов мага Смерти и рассеять иллюзию? А главное, зачем они это сделали?

Ответов можно было придумать не так уж и много, но насколько даже они были истины я не могла судить. Мне они все казались слишком странными и глупыми. К тому же, не было ни одного действительно стоящего оправдания.

Для убийства семьи в целом, не хотя, но я находила осознанную причину – это был их единственный способ выжить.

Разве не поступила бы я так же? – задавала себе вопрос и моё сердце в горести сжималось.

Перед непрошенной смертью тяга к жизни усиливается особенно – я знала это не понаслышке, невольно вспоминая тот проклятый день, когда, уже наверняка ставший Повелителем, демон бросил меня на этой мёртвой планете. И не смотря на прошедшую, как мне казалось, вечность образ Делиона упорно не хотел стираться из моей головы. Его предательство до сих пор ранило мою душу и болью отзывалось в груди. Спустя столько времени я всё ещё не могла простить его.

- Жив ли ты ещё, друг мой? – спросила тишину хрипловатым, севшим от долгого неиспользования голосом, а потом усмехнулась собственной мысли. – Ну конечно, такое как ты слишком долго не умирает.

Лежать в этом месте мне уже не хотелось и, поднявшись, я оглянулась на расстилающуюся передо мной бескрайнюю пустыню.

Здесь почти никогда не было ветра и практически всегда стояла оглушающая, безмолвная тишь, которую лишь изредка разбавляли бродившие по планете первородные. Когда-то это пугало меня до зяби в костях, сейчас же это означало затишье и безопасность. Больше я не боялась умереть, устав от вечного её ожидания. Однако, погибать мне всё же не хотелось и передо мной встал весьма животрепещущий вопрос.

- Как мне теперь добывать пропитание?

Учитывая то, что более сильных добытчиков рядом со мной уже не было, а приспособленное к здешним источникам пищи тело утрачено – мои шансы на выживание разом потеряли свою стоимость.

- И что мне теперь делать с этим телом? – с обречением в голосе поинтересовалась у пустоты в смешанных чувствах разглядывая оголённые, совершенно беззащитные руки и ноги.

Ничего путнего в голову не приходило, и я решила, что пока можно пуститься и на поиски чудо-растения.

Быть может магия в них по-прежнему доступна мне и в таком виде?

Шагая босыми ногами по прохладному ещё песку, я невольно поддавалась воспоминаниям о своей прошлой жизни, находя ту на удивление неспокойной и противоречивой. Едва ли не с самого раннего детства я оказалась среди охотников на ведьм и весьма преуспевала в этом, пока в один прекрасный день не узнала, что сама являюсь одной из них. Потом новый мир, новые друзья, в которых ранее видела лишь врагов. А затем, затем то глупое влечение, хорошо замаскированное под множеством издевательств, подколок и шуток. Кто же знал, что за одной из них может оказаться и самая настоящая ненависть?

Я не желала тогда верить в это и жестоко поплатилась за свои неоправданные надежды, оказываясь преданной и брошенной на погибель.

Но я выжила. Выжила тогда и непременно выживу и сейчас, - решительно заявила сама себе и мой разум, словно в знак согласия и одобрения, вдруг подкинул мне гениальную идею.

Мои глаза загорелись в предвкушении, а губы расползлись в многообещающей ухмылке.

Немногим позже я уже стремительно неслась в сторону, где предположительно должны были находиться мои «освободители» от бренностей здешнего мира. Всем своим сердцем я желала им оставаться в живых до моего прихода и искренне надеялась, что местные жители ещё не добрались до них. Ведь иначе моей идеальной задумке не суждено было сбыться потому, как для этого они непременно должны были хоть сколько-то наполнены магией. Только так, под исключительно моим присмотром, они могли бы быть убиты.

Жить здесь они всё равно не смогут долго, а так хоть могут помочь подпитаться мне, - размышляла я, на бегу сканируя территорию и взглядом ища потеряшек. – Они весьма заманчивы для здешних обитателей и непременно привлекут к себе внимание. Убить их сразу же первородные, конечно, вряд ли сумеют, но это даже к лучшему. Чум дольше они проживут и чем большее количество магов Смерти убьют, тем выше вероятность моего насыщения магией из погибших. Главное успеть извлечь это живительную силу пока её не высосала из них земля. Ей это особенно удаётся, когда на телах нет никакой защиты.

Неприятно сморщилась от воспоминания о практически полной обезвоженности.

Я даже готова помочь вам прожить немного больше, - приняла вдруг решение, коварно ухмыляясь. – Лучшая плата за подработку приманкой. К тому же, они мне малость задолжали.

До боли закусила губу, отгоняя образы первородных, по воле судьбы ставших моей семьёй. Пусть они и не были мне родными, но они спасали и защищали меня до последнего. Со временем, не хотя, я стала частью их и теперь чувствовала ту невосполнимую пустоту, что бывает только после потери близких.

- Но их больше нет, - одёрнула я себя. – Прошлым жить глупо и бессмысленно.

Насильно заставила себя переключить внимание на поиски, загоняя мысли вглубь. Туда, куда будучи в теле первородного безжалостно отправляла все не нужные и лишние предрассудки и размышления.

Блуждать мне долго не пришлось. Совсем скоро в дали я заметила три человекоподобные фигуры. Они неспешно направлялись куда-то от кряжа к кружу, по-видимому таким образом пытаясь скрыться от здешних обитателей.

- Ну-ну, - тихо хмыкнула я, прячась в грудах камня у одного из хребтов. – Посмотрим насколько хватит вашей маскировки.

И то ли их метод действительно помогал им, толи они были настоящими счастливчиками потому, как нежить обходила их самой широкой дугой. За весьма долгий и медлительный подъём солнца по небосводу всего наполовину мы не встретили ни одной маломальской стаи. Группа попаданцев оставалась живее живых и так дразняще шествовала по открытым пространствам, что я искренне негодовала.

- Где же ваше чутьё, первородные? Тут такие лакомые куски прогуливаются, а вы шляетесь где ни попадя!

Кусая губы от нетерпения, я наблюдала, как два эльфа и один, вероятно, демон преодолевают песочные просторы, перекусывают, отдыхают в тенёчке, снова идут и снова отдыхают. Раза два они ложились спать, видимо, соблюдая привычный им режим сна и бодрствования. В отличии от них я уже давно привыкла к неравномерно длинному световому дню и к удивительно короткой ночи, но, однако, так же привыкла спать всякий раз как захочу. И ненадолго всё же отключалась, чтобы потом снова пуститься на поиски неизменно живой группы с неизменно полным составом. Это утомляло и с каждым разом забирало всё больше и больше сил. Оставшаяся во мне магия от последнего насыщения пару дней назад медленно, но верно утекала из тела, уходя на преобразование поверхностей и охлаждение тела. Я даже больше не использовала сканер и тем не менее всё больше и сильнее ощущала необходимость подпитки. Постепенно я начала чувствовать усталость и такой голод, что сидеть и выжидать кого-либо из первородных стало выше моих сил.

- Вот неудачники! Даже сдохнуть нормально не могут,- выругалась я, досадно морщась и бредя по выравнивающейся под ногами поверхности к их маленькому лагерю у подножия кряжа.

Они в очередной раз решили остановиться, но в этот раз поставили палатку потому, как спрятаться от нещадно палящего с зенита солнца было уже негде. Все тени либо исчезли, либо становились совершенно незначительными и совсем не спасали от жары.

И я была на грани изнеможения, когда сумела добраться до их временного жилища. К ещё большей моей досаде они даже не удосужились выставить часового.

Наиболее удачного момента и не найти, - подумала я горестно прежде, чем хрипловато выкрикнуть.

- Эй, живые, вы там ещё не потушились?

Буквально в ту же секунду моё предположение опровергли, зашуршав внутри палатки. Ещё через пару секунд меня наградили подозрительным взглядом тёмно-зелёных глаз.

На какое-то мгновение я даже смутилась, представляя, как могу выглядеть в этом ободранном, грязном платье с окружающим меня невидимым пламенем от противостояния жары и холода.

Занятное, должно быть, зрелище, - подумала я прежде, чем практически полностью оголённый мужчина покинул свой тряпичный домик и возвысился надо мной.

Тут же невольно сглотнула и облизнула враз пересохшие губы. По телу прошлась приятная будоражащая дрожь. И я едва сумела сдержать себя от того, чтобы не напасть на него прямо тут и не осушить до дна его бедный, но тем не менее магический запас. Он так изощренно дразнил моё оголодавшее тело, что я нисколько не усомнилась в том, что с лёгкостью смогла бы вытянуть из него всю магию одним лишь прикосновением.

И в момент моего внутреннего сражения с диким голодом я вдруг наткнулась на его искривлённые в усмешке губы, а потом и снисходительно усмехающиеся глаза. В начале я даже не осознала с чего он это, а когда дошло, то он уже ловко пригнулся и удачно скрылся в палатке, оставляя меня ловить от возмущения воздух.

Да я съем его за такую наглость! – воскликнула в мыслях, однако спешить с осуществлением задумки не стала и, глубоко вдохнув, нырнула в духоту лёгкой темени.

Меня встретили ещё два более аппетитных тела и я, испугавшись собственных желаний, чуть не выпрыгнула из их маленького лагеря обратно. Но те, в отличии от блондинистого эльфа, одаривали меня вовсе не усмешками, а довольно-таки спокойными и немного любопытными взглядами.

- Тебе не стоит бояться нас, - не верно истолковал мои страхи тот самый мужчина, что без шума отпустил меня прошлой ночью. – Мы не хотим причинить тебе вреда, - дополнил он, приподнимаясь со спального мешка на локти.

Ответить ему хоть что-то я не рискнула, опасаясь, что как только открою рот немедленно истеку слюной. Такого голода как сейчас я не чувствовала, пожалуй, ещё ни разу. Они все были куда привлекательнее обычных первородных магов Смерти. Их магия Жизни словно сама звала и умоляла испробовать её. Чрезвычайно трудно было отказать ей, но я ещё понимала к каким последствиям моя несдержанность может привести.

- И даже больше, - поддержал говорившего тёмненький эльф, неспешно поднимаясь со своего места, будто своими обычными движениями он мог спугнуть меня. – Мы даже готовы взять тебя под свою защиту, - заверил он.

И тут я решила, что пора хоть как-то поубавить соблазн наброситься на этих чуть ли не голых мужчин в одних лишь легких штанах, подползая к выходу. К их телам так легко было прикоснуться, что невозможность сделать это была сродни сильной физической боли.

- Он напугал тебя? – тут же отреагировал на мои попытку слинять черноглазый, как я полагаю, демон.

От объяснений меня чудом спас собственный желудок, звучно отвергая за меня все их нелепые предположения.

Уж сейчас-то точно бояться стоит меня, а никак не наоборот.

- Ты голодна, – заметил сидящий неподалёку от выхода блондин и я бы непременно съязвила на этот счёт, но раскрывать рот попусту сейчас совсем не хотелось.

И его замечание я гордо проигнорировала.

- Могу помочь вам с укрытием, если вы поделитесь едой, - выговорила я скороговоркой и вновь сглотнула полный рот жидкости.

Чёртовы Живые! – воскликнула в мыслях, едва не молясь о том, чтобы у них повырастало ещё как минимум по две пары ног и рук для лучшей расторопности.

К моему неимоверному счастью долго они над моим предложением не раздумывали.

- По рукам, - принял за всех решение блондинистый эльф и я нетерпеливо протянула к нему руку, призывая немедля приступить к исполнению обязательств с их стороны.

Однако едой для меня занялся другой эльф и его медлительность напрягала, но, когда он достал из маленького рюкзачка добрый ломоть хлеба, копчёного мяса и фляжку с водой я чуть не вырвала эти лакомства прямо из его рук. Но прикасаться к нему мне не стоило, и я даже дождалась пока тот в некотором негодовании положит мою порцию на свой спальный мешок. И вот тогда сдерживать себя я не стала, хватая предлагаемое и тут же вонзаясь зубами в по-прежнему мягкий кусок хлеба. В блаженстве прикрыла глаза, а раскрыв, возбуждённо заявила.

- Вернусь за вами, когда спадёт жара, - проговорила, уже почти выскользнув за территорию палатки. – До этого вас никто не тронет.

- Но ты же сгоришь там! – воскликнул черноволосый эльф и я по-доброму наградила того усмешкой тут же скрываясь от мужских взглядов и убегая за ближайший поворот кряжа.

Не обременяя себя излишней сейчас аккуратностью, я едва ли не проглатывала кусочки мяса и хлеба, запивая всё удивительно-прохладной водой. Не смотря на довольно большую порцию, рассчитанную как минимум на два раза, я съела в один присест. И уже только потом сумела расслабиться и откинуться на тёплый камень.

В теле ощущалась приятная тяжесть и очень скоро я почувствовала, как съеденная пища, расщепляясь в желудочном соке, переходит в магический заряд. Он плавно распределялся по всему телу бодря и защищая меня от беспощадных лучей белого солнца. Моя кожа неизменно оставалась всего лишь тёплой, когда даже каменистые глыбы прогревались чуть ли не на всю свою толщу, а частицы песка походили на раскалённые кончики игл. Но сейчас мне было всё равно – я знала, что полученной энергии даже при полной её отдаче хватит как минимум на весь оставшийся день.

Позже непременно возьму у них ещё, - решила я и расплылась в улыбке, припоминая расположение близлежащих пещер.

ГЛАВА 7. ПРОБУЖДЕНИЕ КРОВИ

Солнце, должно быть, часов через пять всё же сползло со своего надзирательского места в самом центре неба и, когда ещё через пару часиков лучи его стали не столь обжигающе, я здраво решила, что пора бы вывести на прогулку и беспомощных в этом мире мужчин. Вернулась к оставленному на время осмотра территории кряжу и с облегчением заметила, что тех всё же пока не съели.

- Ну всё, вылезайте из своего шалашика! – прикрикнула я, не доходя до палатки пары метров. – Пора разминать ножки.

Мужчины, на удивление, оказались куда проворнее, чем ожидалось от полу сваренных тушек и уже через пару минут были практически собраны.

Видимо медленно томиться в своём же домике им всем надоело до чёртиков.

- А мы уж было подумали, ты сбежала, - сообщил мне темноволосый эльф, закутывая голову и лицо в белую рубашку. – Столько времени прошло.

- Здесь другое времяизмерение, - напомнила ему и всем присутствующим заодно, наблюдая как те тщательно покрываются свободными белыми одеждами. – И температура, если вы не заметили, щадящая не для всех, - и лучезарно улыбнулась зная, что в данный момент моё тело окружает ореол из прозрачной дымки.

- Да, кстати, как вам удаётся не перегреваться на этом солнцепёке? – вежливо поинтересовался демон как бы между прочим.

- Чудо здесь живущих, - хмыкнула я, не горя желанием вдаваться в подробности моих способностей.

- Так значит и другие так умеют? – удивился на мгновение темноволосый эльф, закрепляя на спине лук. – То есть вся здешняя нежить охотиться и в это время?

- Только самые отважные, - пояснила я, беззаботно шагая босыми ногами по горячему песку.

Как ни странно, моим ступням в человеческом облике он тоже не причинял никакого вреда.

– Ну или самые глупые, - добавила, вспоминая тех немногих, что бросали вызов жаре и тратили свои последние силы на возможность поймать разомлевшую жертву. - Как посмотреть.

- И много вас тут таких? – на грани безразличия спросил молчавший до этого эльф.

Тут же скосила на него недовольный взгляд.

Не смотря на прожитую здесь жизнь в теле первородного меня не переставали манить образы прошлого и я не считала себя нежитью, тем более сейчас. Но посвящать его в детали не стала.

- Одна, - невозмутимо отозвалась в ответ, гордо игнорируя заложенный им смысл. – А вы уверены, что вам не стоит полежать ещё в палатке? Говорят, при солнечном ударе следует держаться подальше от прямых лучей солнца, а то, не дай Бог, и другие галлюцинации появиться.

Виднеющиеся на закрытом лице глаза угрожающе сузились.

- А далеко идти до укрытия? – неожиданно задал вопрос темноволосый эльф, словно и не слыша наш разговор. – Что там будет?

Мгновение я серьёзно раздумывала стоит ли вообще вести их в какое-либо защитное место, но вспомнила о их важной роли в моих планах и решила смиловаться.

- К вечеру дойдём, - уверенно произнесла, поглядывая на яркое и по-прежнему высокостоящее солнце.

Моё заявление оценили по достоинству, поднимая головы кверху и прикидывая насколько ещё может продлиться это солнцестояние.

- Обнадеживающе, - подвёл итог демон, наверняка искривляя в недовольной гримасе лицо.

Не могла сказать об этом точно, но всё же понимающе хмыкнула.

- Лучше так, чем никак.

- Верно, - протянул мужчина. – Ещё бы нас по пути не съели и было бы совсем не плохо.

- Не съедят, - заверила я, однако, говорить о том, что первородные в принципе никого не едят всё же не стала.

Неведение, порой, лучшее успокоительное.

Моему убеждению демон, кажется, поверил не до конца и во взгляде его читался неприкрытый интерес, но спрашивать что-либо ещё он не стал и какое-то время мы шли молча.

Солнце никого поджарить уже не намеревалось, но царящая ещё духота давила даже на меня. Хотелось немедленно залечь в тень и расслабить тело в обволакивающей прохладе. Холод для меня был более подходящ и естественен. Даже несмотря на то, что теперь была снова человеком я определённо точно могла сказать, что жара, как и лютый мороз не причинят мне вреда. Если во мне, конечно же, будет магия.

Я усмехнулась.

Получить магию теперь при наличии еды не составляло особого труда. Вот только насколько её хватит?

- Эй, светлый, - обратилась я к черноволосому, шедшему чуть поодаль, чем все остальные.

Вместо ответа на меня уставились сразу три пары глаз, словно все они считали себя светлыми, хотя только у одного аура была действительно чистой.

Недоуменно хмыкнула.

- Что? Все исключительно маги Жизни? – спросила их, на долю секунды усомнившись в том, что только эльфийские маги Жизни могут быть столь яркими и однотонными по своему магическому и жизненному фону.

Взгляд демона был задумчиво-удивлённым, будто он никак не мог понять почему именно это я обратилась не к нему, хотя шел он ко мне ближе всех.

- И не смотри на меня так,- нахмурилась в ответ. – Я просто немного недолюбливаю твою расу.

- Мою расу? – с каким-то подозрением переспросил мужчина и я с готовностью закачала головой.

- Твою, твою. К тому же, ты не совсем исключительный, - напомнила ему, улыбаясь. – А вот он, - вновь взглянула на идущего ко мне эльфа. – Совершенно.

- Почему именно он? – заинтересованно спросил шедший со мной демон и тут я вдруг поняла, что по глупой неосторожности раскрыла им свою маленькую тайну.

Отнекиваться было уже бессмысленно.

Да и какая, собственно, разница? Им всё равно никому не рассказать, - подумала и всё же решила, что поюлить немного можно.

- Ну как почему? – наигранно удивилась я. – Ты вот демон, потому, как другим быть не можешь. Следовательно, исключительность в этом плане тебе не светит. Он, - взглянула на молчаливого блондина и хотела было уже сказать о его принадлежности к магии Смерти, как вдруг осознала свою главнейшую ошибку.

Эльфы ведь не бывают такими тёмными?!

Едва сумела оторвать изумлённый взгляд от его усмехающихся тёмно-зелёных глаз, когда послышался следующий вопрос.

- Что – он? – уточняюще спросил черноглазый мужчина, выводя меня из ошеломлённого состояния.

- Он – блондин, - рассеянно выдала я первое, что пришло в голову. – Шел дальше.

На меня вновь уставились взгляды всех присутствующих, но уже с одинаковой подозрительностью.

- Неужели солнечный удар достиг и твоей головки? – полюбопытствовал тот самый блондин, якобы удивляясь.

Однако в его голосе мне почудилось угроза и ненависть.

Ко мне?! За что?

- Ну ведь никто не додумался позаботиться о моём здоровье, - выдавила я из себя, посчитав дальнейшие опросы даже опасными.

К моей неописуемой радости и сожалению развивать тему никто не стал, хотя вопросов у каждого, наверняка, только прибавилось. Мне даже предложили рубашку, отказываться от которой было уже неуместно, и попытались поддержать разговор. Вот только мною прочно завладели мысли о странности беловолосого эльфа.

На вопрос стрелка:

- Зачем звала?

Ответила простым:

- Хотела спросить, для чего вам укрытие, если всё равно проживёте здесь недолго?

Конечно же, посвящать меня особо не стремились и на его великолепную отмазку: «А мы здесь ненадолго», понимающе усмехнулась и замолчала.

В принципе, мне было не важно, как именно они хотели умереть. Практическое значение имела лишь их еда, а также способность заманить и убить как можно большее количество магов Смерти.

Быть может, после мне удастся вновь стать членом какой-либо семьи? Или я сумею найти выход с этой планеты? – что было весьма сомнительно, особенно учитывая, что с построением порталов, да и с магией у меня было как-то ну совсем не очень, а спасать из цепких лап этого мира меня явно никто не собирался.

И каждый раз приходя к одному и тому же выводу надежд на лучшее уже практически не оставалось. Даже прибывшие сюда мужчины не могли вселить в меня веру. Живые часто попадали сюда, однако, их не менее быстро убивали, либо же они довольно скоро погибали от местных условий сами. Так что особых иллюзий на счёт моих временных спутников я не питала. И пусть все они были не самыми плохими магами и даже если считать, что тот демон и есть их портальщик, то силёнок для построения межпространственного окна в другой мир у них всё равно катастрофически не хватало.

Они обречены, - подвела итог, кривя рот в слабой печальной ухмылке. – Как и я.

И было безумно грустно признавать этот факт потому, что в глубине души я всё ещё пыталась бороться за это странное существование. И сейчас мне так отчаянно захотелось жить и столь сильно было это желание, что следующие за мной мужчины показались мне тем крошечным оазисом, который на всём пути встречается лишь однажды.

И я поняла, что вовсе не желаю им смерти.

Они нужны мне. Также, как и я им.

Невольно усмехнулась.

Какая ирония. Они лишили меня едва ли не единственно возможного шанса на выживание в этом мире, а я нашла в них утешение.

Однако похохотать над собой вдоволь мне не дало вспыхнувшее в голове видение. В то же мгновение я резко оборвала свой шаг и непроизвольно отскочила назад. Глаза лихорадочно заскользили по пескам и каменистым глыбам. А затем, с громко бьющимся в висках сердцем, я взглянула на своих временных подопечных и союзников.

В их руках уже было оружие, но увидев мой взгляд, в котором наверняка отражалась вся моя безнадежная паника, они незамедлительно образовали защитный круг.

- Нам нужен тыл, - быстро заговорил блондин, держа в руках редкий и знаменитый Даемонский меч. – К кряжу, - скомандовал он и его друзья беспрекословно двинулись в сторону одного из двух близлежащих кряжей.

Демон участливо схватил меня за руку.

- Нет! – испуганно выкрикнула я, вырываясь. – Они могут быть там. Они всегда делятся на группы, - затараторила, оглядываясь. – Нам не убежать от них. Их всегда слишком много…

- Кого? – грубо оборвал меня командир, сверля своим нетерпеливым взглядом.

На секунду меня словно парализовало пока я вспоминала с каким трудом, ещё до меня, моя бывшая семья, состоявшая тогда из двенадцати членов, отвоёвывала свою жизнь у тех жутких притворщиков, что незаметно окружали нас.

- Кто? – требовательно вопросил блондин и от тона его голоса я вздрогнула.

- Твари, что маскируются сейчас под камни, - отозвалась я, в напряжении ощущая, как с границ моего сканера к нам приближаются чуть ли не самые опасные первородные. – Они не большие, но без проблем могут прыгать на все пять метров. В их лапах иглы, которые они вонзают в тело и с помощью которых стремительно выкачивают магию, - быстро уведомляла я своих невольных защитников. – И их слишком много, - обречённо добавила, вглядываясь, как всего в десятке метров от нас из песка показывается первое тёмное туловище нежити.

- Сэн, лук, - коротко бросил эльф и лучник незамедлительно запустил свою первую стрелу.

Дикий визг разрезал мёртвую тишину мира, предвещая очередную страшную битву обитателей.

А потом, потом я своими глазами увидела в какую масштабную ловушку мы угодили. Со всех сторон из песка один за другим вытягивались многочисленные маленькие треугольные тушки. Они напоминали чем-то осьминогов, да вот только шесть их лап, выходя прямо из тела-головки, больше подходили паукам. Многопалость их конечностей, казалось, только мешает им, однако, совсем скоро они доказали обратное.

- Кнутфиты, - с отвращение в голосе произнёс демон, выуживая из тканей одежды какие-то артефакты.

- Не позволяйте приближаться им слишком близко, - проговорил блондин, заменив свой меч непонятно откуда взявшимися метательными ножами.

Потом мельком взглянул не меня и, отчего-то поморщившись, нагло приказал.

- Будь в центре, - быстро сунул мне в руку один из своих ножей и отвернулся.

С недоумением взглянула на миниатюрное оружие, которое едва ли могло спасти меня и беззвучно застонала.

Если бы я только была сейчас кошкой! – досадно запричитала с некой долей брезгливости глядя на собственные пальцы. – Я бы сделала хоть что-то!

Очередной особо громкий визг заставил передёрнуться. Кнутфиты приступили к атаке с воздуха. Их летящие маленькие тела в окружении длинных, непрерывных трепещущих лап вызывали во мне ужас. Однако добраться до наших тел живыми им очень вовремя мешала либо стрела Сэна, либо ножи блондина. Демон же пока успешно отстаивал территорию взрывающимися артефактами и изредка скимитаром. Но я прекрасно понимала, что нам не выстоять в этой борьбе. Их было слишком много на нас четверых.

Троих, - поправила себя с силой стискивая зубы и до боли сжимая кулаки.

Собственная никчёмность приводила меня в бешенство, а наше отчаянное положение заставляло тело нервно подрагивать, поддаваясь внутренней истерике. Невыносимо было просто наблюдать, как три, пусть и умелых бойца, выбиваются из сил, пытаясь защититься и защитить меня от нашествия уродливых тварей. Во мне уже клокотала ярость, когда краем глаза заметила подползающего к нашему стрелку замаскированного кнутфита.

И вот тогда я не выдержала.

С глухим рыком бросилась к ногам Сэта и уже в следующее мгновение к общему визгу прибавился ещё один. Чёрная кровь убитого первородного холодными каплями брызнула на руки, и я снова не смогла остановить себя от вспыхнувшего желания. Пальцы сами потянулись к вязкой жиже выпитывая из неё драгоценную магию.

От проникающей в меня силы на секунду я даже позволила себе блаженно прикрыть глаза. А затем, взглянув на дикую схватку живых и мёртвых, на губах невольно появилась ухмылка.

Никто не обратил внимания на мои действия и мне это было как раз на руку. Короткой перебежкой я выскользнула из сужающего круга защитников в пока свободное от первородных место. Тут же припала к ближайшей убитой нежити.

Магия быстро ускользала из их тел, но для появившейся идеи мне нужно было ещё сосем немного.

- Куда ты вылезла? – раздался среди общего гама грозный выкрик командующего, а я только ниже припала к земле в попытке остаться для тварей менее заметной. – Быстро в круг!

Какой-то части меня действительно хотелось послушаться, но в мои планы это не входило. Я больше не намеревалась быть беззащитно обузой, особенно учитывая тот факт, что с таким успехом мы непременно разнообразили бы обеденное меню первородных.

Лучше уж умереть в попытке, - твёрдо решила я, на свой страх и риск подползая к неподвижным и как можно быстрее выкачивая из них магию.

- Идиотка! – донеслось до меня в тот момент, когда среди многочисленных трупов я заметила вылезших из земли и окруживших меня кнутфитов.

Однако самое страшное было совсем не это, а то, что бросилось мне в глаза в последние секунды: летящее на меня маленькое тельце в окружении шести длинных лап-щупалец, по сторонам которых уже вылезли иглы. В защитном жесте я лишь успела прижать к телу руки, как меня пронзило сотнями жал.

Глухо вскрикнув от неожиданной боли, я упала в пропитанный кровью песок. Тело тут же словно парализовало от крепких объятий первородного, однако это не помешало мне увидеть, как другие угловатые туловища с их противными конечностями быстро нависают надо мной, лишая какой-либо возможности вырваться. Краем глаза успела заметить, как ко мне прорываются живые, перед тем как вскрикнуть от новой боли в ногах.

- Ну уж нет, - зло прошипела через зубы, понимая, что спасти меня кроме меня самой же вряд ли кто успеет. – Не для того меня оживляли.

И, наплевав на боль, я резко дернула рукой, в которой по-прежнему крепко держала маленький метательный нож. Дикий, оглушающий визг раздался надо мной, а потом по рукам потекла холодная, чёрная кровь. На губах заиграла зловещая ухмылка и из теоретических предположений я тут же перешла к практике.

- Я взываю к тебе, мой покровитель, - гробовым голосом зашептала я, выпитывая магию из первородного, которая чуть ли не сразу перетекала в другой голодное тело. – Отзовись! И отпусти из своих объятий мою семью, - приказала я Смерти, искренне полагая, что та своим избранникам отказывает крайне редко, если вообще способна отказывать.

Однако, ничего не менялось. Разве что меня не пронзили ещё парочкой стремительно опустошающих организм игл. Над головой с весьма определённой целью нависла треугольная тушка и с нервным содроганием паника липкой субстанцией пробралась в самое сердце, чувствуя, как последние секунды жизни грозят вот-вот оборваться навсегда.

- Немедленно верни мне мою стаю, Смерть! – заорала я из последних сил, разбавляя ор кнутфитов и понимая, что ещё каких-то парочка секунд и Смерть заберёт меня саму. – Помоги мне, чёрт тебя подери!

Сердце громко затрепетало в груди, а потом моё тело конвульсивно дернулось, впуская в себя неожиданно мощный поток тёмной магии. По мне словно расползлась сама Тьма, но, будто найдя моё тело недостаточно вместительным, грубо вырвалось наружу, срывая с губ стон облегчения. Мгновением позже присосавшихся ко мне тварей безжалостно разорвало и по моему лицу самопроизвольно скользнула плотоядная усмешка.

- Ну что ж, повеселимся, - протянула я со зловещим оскалом, отрывая от себя щупальца первородных и, приподнимаясь на корточки, мысленно поприветствовала своих спасителей. – Вы как раз к обеду, мои дорогие.

Оценивающе взглянула по сторонам и присвистнула, отдавая должное превосходной работе убийц. Ведь те трое, что перемочили добрую половину мелких монстров, были определённо ими. Ещё и живыми!

Ну что ж, прекрасно, - подвела итог, а потом обратилась к стоящим рядом восставшим.

- Их, - воспроизвела в мыслях картинку отчаянно сражавшихся Живых. – Есть не надо, а вот эти, - перевела взгляд на копошащих по трупам своих же сородичей тварей. –Подлежать уничтожению.

Ловкие и проворные хищники немедля сорвались с места, исполняя волю окончательно пробудившегося мага Смерти.

Небрежно взглянула на ножичек в своих руках и в памяти мелькнул соблазнительный образ.

- Магические вещи ведь всегда тянутся к хозяевам? – задалась риторическим вопросом и, быстро вытянув пальцами магию из магической слизи убитых первородных, довольно оскалилась.

Мгновение спустя магии во мне почти не осталось, зато в руках материализовался давно потерянный кинжал.

- Теперь-то вы точно будете мертвы, - проникновенным шепотом обратилась я к кишащей вокруг куче нежити, усмехаясь.

Немного собранной у тел магии и, бросив быстрый взгляд в сторону Живых храбрецов, мимолётно поглядывающих в мою сторону, я развернулась, чтобы уже через пару секунд всадить своё оружие в мерзкое тельце кнутфита.

ГЛАВА 8. ПЕРЕПУТЬЕ

Наша битва за выживание закончилась довольно скоро. Однако потери в ней оставили в моей душе горький след. Я вновь лишилась своих первых защитников только-только вырвав их из плена мира Всех Мёртвых. Окруженная практически сотней трупов первородных я, покачиваясь, сидела у хрипло-дышащей кошки. Руки механически поглаживали жесткую шерсть её головы, а глаза не могли оторваться от необычных её. Я видела о чём она думала, чувствовала её боль, её эмоции и необычайную преданность с горькой примесью радости и безграничной тоски. Она хотела быть со мной, всем своим существом хотела защитить призвавшего члена семьи, но магии не хватало даже на слабое движение. А мне совсем нечего было дать ей.

С глухим стоном я прижалась к её испачканной в чёрной крови морде, крепко зажмурилась и на прощание разделила с ней свои самые яркие и тёплые воспоминания и чувства, что только могла испытывать. Короткий выдох кошки и моей шее легко коснулась прохлада.

Её больше не было.

От тупого бессилия захотелось закричать, вдребезги что-нибудь разбить, разрушить, уничтожить, но из горла вырвался лишь утробный рык. Руки сжались в кулаки, и я резко поднялась. Тут же мелькнувшее в сознании видение заставило дёргано обернуться. Всего в нескольких метрах от меня невозмутимо стоял измазанный чёрным блондин, держа в опущенной руке свой меч. Он, также, как и его сидевшие рядом друзья изучающе, с некой настороженностью смотрел прямо на меня. В горле вновь предательски пересохло от мучившей жажды. Неосознанно лизнула пересохшие губы и хватка эльфа на рукояти оружия немедля говоряще сжалась.

Нервно хохотнула, снисходительно поглядывая на его затянутые в перчатки руки.

- Трусишка, - издевательски протянула, усмехаясь и, отвернувшись прежде, чем он успеет что-то сказать, стремительно сорвалась с места.

Я была напряжена, голодна, невообразимо и дико зла на всю несправедливость на свете и сейчас мне жизненно необходимо было хоть как-то успокоиться. И плевать мне было на трупы, по которым бежала, а потом и на горячий песок, что почти обжигал стопы. Мне нужна была тишина. Тишина абсолютная. Непоколебимая и успокаивающая. Такая, какую я могла получить разве что в тени пещер.

Одну из них, к моему неимоверному облегчению, я заметила весьма скоро и неприменула туда протиснуться, раздирая до крови кожу ног. Защищать их сейчас не было никакой возможности. Магически я была практически полностью опустошена.

Неспешно пробралась в прохладную темень и расслабленно опустилась на относительно ровный камень, прислоняясь к холодной стене.

- Какой отвратительно чувственный день, - выдохнула я, закрывая глаза и погружаясь в кишащий поток размышлений.

Разумные доводы идти ко мне никак не хотели, всё время переключаясь на болезненные темы. Эмоции затеняли логику и сосредоточиться на чём-то определённом не представлялось возможным.

Глубоко втянув воздух постаралась хоть как-то расслабить тело. Получалось откровенно плохо, однако проблески здравых мыслей всё же присутствовали и меня разрывало от собственных желаний и домыслов. Меня распирало от неопределённой злости, горло сдавливало от жажды, а руки тряслись, словно таким образом выдавали предвкушение и требовали включить их в какое-нибудь стоящее дельце по умерщвлению кого-либо. В воображении назойливо всплывали образы Живых.

- Чтоб вам всем икалось! – прорычала я, осознавая, что такая бурная реакция для меня вообще-то неестественна.

Ведь мне хотелось убивать!

- Неужели это всё после пробуждения сил некроманта? – мелькнула шальная мысль и тело непроизвольно содрогнулось. – Так вот почему ректор Межрасовой Академии так настойчиво запрещал выбирать мне факультет некромантии? Боялся, что с той разрушительно сильной магией я не сумею совладать с собой и кого-нибудь ненароком прикончу? – из горла вырвался хриплый хохот. – Как предусмотрительно… Как предусмотрительно, - закончила шепотом, ощущая, как с уголков глаз сорвались первые слезинки с энтузиазмом расчищая путь для других.

Мои мысли с каким-то упрямом мазохизмом бродили по безвозвратно утерянному прошлому болезненно натыкаясь на один и тот же усмехающийся образ. Образ того, кто навсегда закрыл мой путь обратно.

- Как ты мог?! – вскрикнула я в темноту пустой пещеры и её ответное эхо, а затем могильная тишина врезалась в мозг раскалёнными щипцами.

Сердце жалобно сжалось скованное дикой обидой, а грудь ощутимо вздрогнула в начавшемся приступе рыдания. Все так долго разъедающие душу страдания, злость, раздражение и непреодолимое, казалось бы, огорчение, наконец нашли свой выход.

Так я прощалась с накопившейся во мне болью.

Вскоре я провалилась в спасительный, очищающий сон.

В какое-то мгновение мои глаза распахнулись от напора ожившего вдруг стремления. В теле чувствовалась приятная лёгкость и непривычная, для обычно утомлённого организма, свежесть. Отчего-то хотелось всенепременно обнять весь мир и с радостью станцевать на его бесконечных просторах. От охвативших меня чувств я бодро подскочила с места, а от осознания скрывавшегося ранее истины на губах тут же заиграла счастливая, блуждающая улыбка.

- Так много раз меня стремились сжить со свету, а я всё ещё жива! – захохотала я, глумясь над множеством неудачных попыток. – А ведь ты, Судьба, всё же любишь меня! – открыла я для себя неожиданную новость. – Иначе стала бы давать мне столько шансов, да?

Ясность ума будоражила мою кровь, и я нетерпеливо, с охватившей меня эйфорией от предвкушения путешествия по раскрывшемуся передо мной пути, выскользнула на захватывающе огромные долины ещё поблёскивающего на солнце коричневого песка и почти чёрных разграненных глыб камня. Я открыто улыбнулась миру Первородных и, с минуту понежившись в лучах остывающего солнца, решительно и целенаправленно бросилась покорять его тишину в стремительном беге. Всем своими телом я ощущала необыкновенную лёгкость от переполняющей меня энергии. Так и хотелось поскорее разделить свою радость с кем-то ещё, но единственные существа способные это сделать были далековато. А потому в голову мне успела заскочить весьма удивительная и поразительная мысль, от которой я тут же замерла.

Осознание произошедшего и открывшегося захватило дух, и я ошеломлённо уставилась на собственные руки и ноги. Зрение первородного позволило мне увидеть то, чего я совсем от себя не ожидала, однако искренне всегда желала. Моя магическая оболочка просто-таки лопалась от напора сил. Но окончательно меня потряс тоненький магический ручеёк, пробившийся ко мне из недр земли. Округлёнными от шока и потрясения глазами я взирала себе под ноги и боялась поверить в реальность увиденного.

Осторожно нагнулась и кончиками пальцев прикоснулась к горячему песку, где била мощная жилка магии. Меня мгновенно охватило чувство безудержного восторга, и я едва не растворилась в хлынувшем в меня потоке. Счастливо захохотала, погружая руки в сыпучую смесь, а затем подбрасывая мелкие крупицы в воздух. Губы невольно растянулись в по-детски радостной улыбке.

Магия Земли открылась мне полностью и окончательно приняло меня в свои избранники. Она распахнула передо мной свои скрытые ранее источники и теперь милостиво разрешила использовать её дары. И от такого подарка Судьбы я была без ума.

Ещё бы! Ведь теперь я была не просто обелённым в способностях некромантом с естественным ему направлением Смерти, но и полноценным магом земли. Что само по себе было невероятным везением.

- Неужто надоело стоять ко мне задом? – обратилась я к Судьбе, весело смеясь и поднимаясь на ноги.

Ответом мне, конечно же, было неизменно молчание, однако в этот раз я решительно истолковала тишину как безоговорочный знак согласия.

- То-то же! – довольно хмыкнула миру и в лёгком беге продолжила путь к своими брошенным защитничкам.

Бежала я, к слову, совсем недолго. Да и маячившие на открытом пространстве пустыне точки сами собой лезли в поле зрения. К тому же, я почувствовала их едва не за километр, что не могло не прибавить радости к моему благодушному, весёлому настроению.

- Какие живучие мальчики, - похвалила я куда-то усердно идущую троицу, неспешно шагая им на встречу. – И откуда только силы берут?

При приближении, однако, я слегка снизила планку своего восхищения. Мужчины хоть и залатали свои кровоточащие раны, но вот выглядели они отнюдь не жизнерадостно и восхвалённой в них силы было не так уж и много. Хотя, чего спорить, они были более чем достойны уважения и, пожалуй, их рвением к жизни можно было только позавидовать.

- Смотрю, вы по-прежнему живы, - поприветствовала я изнурённых путников, одобрительно кивая. – Приятно видеть вас живыми и целыми...

- И с чего бы это? – лениво поинтересовался блондин, останавливаясь и расставляя по своим бокам закутанные в испачканную чёрной кровью рубашку руки. Медленно, словно оценивая, наклонил голову на бок.

Выглядело впечатляюще.

- Ну как с чего? – правдоподобно изумилась я. – Кто же если не вы будет развлекать меня в этом тоскливом мире? – и прежде чем Крис успел прервать меня, быстро добавила. – С восставшими трупами, знаете ли, особо не поговоришь.

Блондинистый эльф подарил мне весьма странный, неопределённый взгляд тёмно-зелёных глаз. Зато Сэн порадовал тихим смешком.

- Так и знал, что моя красота не оставит тебя в покое, - бахвально заявил он, небрежно откидывая с лица прядку чёрных волос.

Невольно улыбнулась.

- А то как же, - не могла не согласиться с ним. – Весь вечер только о тебе и мечтала.

- Я так и подумал, - одобрительно закивал он, кривя губы в полуулыбке.

На этом наш милый диалог разбавил негромкий и спокойны голос демона.

- Вижу, ты чувствуешь себя прекрасно? – то-ли спросил, то-ли утвердил он. – Рад.

В удивлении и некотором недоумении моя бровь непроизвольно потянулась вверх. Но он словно бы и не заметил, однако соизволил добавить кое-что ещё более загадочное и непонятное.

- Значит, наши предположения всё же верны…

Я подозрительно сузила глаза, совершенно не уловив суть его высказывания.

- Ваши? – переспросила, оглядывая пристальным взглядом каждого из мужчин, надеясь на дальнейшие пояснения.

Темненький эльф чему-то явно радовался. Блондин умело скрывал какие-либо эмоции за маской безразличия, а сам демон, будто бы специально дразня, не спешил вдаваться в какие-либо разъяснения, задумчиво меня оглядывая и прикидывая что-то в своей голове.

Меня это не устраивало абсолютно.

- Что за предположения? – не выдержала я вид их заговорщицких мин.

- Всего лишь логичные выводы из увиденного, - охотно отозвался демон, отбрасывая свои усердные размышления и всем своими видом демонстрируя вдруг появившуюся беззаботность. – Так в какую сторону нам идти? Где обещанная пещера?

Возмущенно засопела.

- Ну нет уж, господа, - уперла я руки в бока. – Так дела не делаются. Раз уж заикнулись обо мне, то будьте столь любезны ввести в курс дела и меня саму, - заявила им, окидывая скрытных типов хмурым взглядом. – Иначе, я вам не помощник.

- Ты, кажется, обещала найти нам укрытие за еду, которую, кстати, уже съела, - спокойно напомнил мне блондин об обязанностях. – И там и слова не говорилось о каких-либо разговорах или объяснениях.

Я чуть не подавилась от гнева.

- Если ты такой умный, то может сам найдёшь здесь подходящую пещерку? – обратилась к этому выскочке, понимая, однако, что бросать или отказываться от их компании всё равно не стану.

Да и я ведь им тоже нужна!?

- Было бы глупо с твоей стороны сомневаться в моих умственных способностях, - беспардонно ответил эльф. – К тому же я всего-навсего пересказал когда-то сказанные тобой же слова… А то, видимо, ты немного подзабыла.

Какой удивительно противный тип! – восхитилась я, проникаясь к нему самыми глубокими чувствами.

- И как я могла? – всплеснула руками, сетуя на свою «дырявую» память. – Это же просто уму не постижимо!

- Мы прощаем, - добросердечно простил за всех Крис, снисходительно на меня поглядывая.

Ситуация меня начинала откровенно раздражать и, в многообещающем жесте, я неспешно сложила на груди руки.

- Значит так, - с ледяным спокойствием проговорила я. – Либо вы мне сейчас рассказываете о всех ваших предположениях на мой счёт, либо, - сделала короткую трагичную паузу. – Я умываю руки, и вы самостоятельно обшариваете планету Первородных, а также сами знакомитесь с многочисленными местными обитателями.

Повисшая между нами минутная задумчивая тишина меня слегка напрягала. Конечно, теперь, когда единственный в этом мире источник магии земли стал доступен мне, я не шибко боялась умереть (максимум мне светило почти полное опустошение), однако лишиться их общества в равной степени означало конец всех моих светлых надежд.

И да здравствует мир скучнейшего и абсолютно бессмысленного существования!

Но вновь бросать меня в пучину подобных мучений во всяком случае эти парни пока не собирались.

- Хорошо, - разрушил наконец гнетущую сейчас тишь мира песков и камня демон. – Мы расскажем тебе о своих догадках…

- Но? – нетерпеливо потребовала я, правильно истолковывая заминку.

- Но взамен ты поведаешь и нам кое-что из своей жизни. Согласна?

В принципе, кое-что рассказать им можно было. Мысленно усмехнулась.

- Пойдёт, - надменно заявила я, словно это не мне тут диктовали условия. – Я вас слушаю.

Проявившуюся на лицах эльфов ухмылку и косую улыбку предпочла гордо проигнорировать.

- Полагаю, ты прекрасно понимаешь, что встреча с тобой в этом мире для нас была совершенно неожиданной и непостижимой, - начала своё повествование всегда спокойный и предусмотрительный демон. – Да чего говорить, если бы не Крис, я бы так никогда и не узнал, что та харши на самом деле первоклассная иллюзия, - хмыкнул он, а я криво улыбнулась, вспоминая благодаря чему эта самая иллюзия проявилась. –Честно сказать, тебя спасла только твоё практически невидимое сияние дара иллюзиониста. Мы усыпили тебя, а затем совместными усилиями нам удалось воссоздать твой прежний облик не нарушая структуры. Но вот что самое интересное – ты оказалась человеком. Человеком без единого намёка на какой-либо дар, - проникновенно оповестил меня портальщик, щуря горящие изучающим огнём глаза.

При его последних словах в моей голове мелькнула одна весьма привлекательная и любопытная мыслишка. Губы слабо дрогнули в довольной улыбке.

- А ведь такого не бывает! – намекнул он мне, но говорить что-либо я не торопилась, и он догадливо продолжил. – Мало того, что человек в принципе не может попасть сюда живым, так в тебе ещё каким-то образом держалась самая настоящая магия Смерти. Как ты понимаешь – простому человеку совершенно не дано и этого, - пояснил он мне и так понятную истину. – Можно было бы, конечно, представить, что ты ведьма, но твоя аура никак не могла допустить подобного. Особенно учитывая, что ранее мы видели в тебе эльфийский дар. Думаю, тебе известно, что иллюзия и ведьма вещь не сопоставимая?

Я с готовностью кивнула.

Ну а что? Такое ведь и вправду до меня считалось практически невозможным.

- Вот это-то для нас и не понятно, - известил демон о своих интересах на мой счёт. – Как, впрочем, непонятна и ваша связь с первородными…

- Вопросы уяснила, - подтвердила ожидаемое. – Да вот только так и не услышала в каком именно предположении в итоге вы убедились.

На лицах мужчин, как по взмаху волшебной палочки, проявились одинаково загадочные ухмылки.

- Если после пробуждение убитых ранее харши у нас и оставались кое-какие сомнения, то после того, как вы вернулись бодрой и наполненной сил – мы окончательно удостоверились в своих догадках, - пристальный тяжелый взгляд заставил невольно занервничать. – Вы не просто довольно сильный некромант и маг земли, теперь вы – истинная первородная.

На его высокопарную речь только коротко хохотнула и посмотрела как на умалишённого.

- Не хочу вас расстраивать, конечно, - успокаивающе протянула. – Но я всё же не нежить и это тело, - демонстративно указала на свои вполне человеческие формы. – Было у меня ещё с рождения.

- Вы неправильно меня поняли, - осторожно опроверг мои убедительные факты демон по-доброму мне улыбаясь. – Вы больше не низшая первородная, кем были в образе харши. Вы, видимо из-за удачного призыва к Смерти, открыли для себя путь к высшему рангу! – не сумела сдержать недоверчивого хмыка.

Ну да, ну да…

- Здесь, скорее всего, обитают только низшие формы первородных созданий, которые в силу своих физиологических особенностей и строения мозга не способны стать чем-то большим. Вы же умудрились как-то преобразовать под себя передавшиеся от них возможности и теперь способны на куда большее, чем ранее. Не так ли?

- Какие интересные у вас познания, - задумчиво проговорила, осознавая, однако, что подобное вполне возможно.

Пусть я совсем не сразу почувствовала проявившуюся связь с источником, но, тем не менее, её наличие было неоспоримо.

- Издержки профессии, - флегматично разъяснил блондин, поглядывая на остывающие песочные просторы.

- Не столь интересны, - добавил с улыбкой лучник. – Может прогуляемся?

Предложение было весьма забавным, однако я уже не могла отказать ему.

- Отчего же и не прогуляться? – улыбнулась ему в ответ и энергично зашагала в сторону садящегося светила. - Вы только не отставайте. Ночи здесь необычайно тёмные…

ГЛАВА 9. ЛЕГЕНДА ПЛАНЕТЫ

Уставшие путники то и дело тормозили нашу процессию и невольно мне приходилось сбавлять скорость шага и подстраиваться под их неспешные попытки догнать меня. Это весьма осложняло наше путешествие до укрытия. Ведь совсем скоро должно было сесть солнце…

- Надеюсь у вас есть тёплые одежды и верёвка? – обратилась я к немного отстающим мужчинам, оборачиваясь и спиной шагая вперёд.

Нам меня вопросительно взглянула вся группа.

- Если вы думаете, что ночью здесь так же светло и тепло, то вы серьёзно заблуждаетесь, мальчики, - осведомила я их, вспоминая свою самую первую ночь в этом мире. – Холод здесь просто дикий, а мгла совершенно не проглядная…

По коже невольно прошелся холодок.

- Но ведь ты как-то выжила, - нерешительно напомнил черноволосый эльф и я гулко хмыкнула.

- Это дорого мне обошлось, - криво улыбнулась, непроизвольно содрогнувшись. – Хотя из вас ночная тьма может и не высосет всю силу, - ободряюще ухмыльнулась. – Понимаете ли, когда-то я действительно была ведьмой, - решила я начать отвечать на их вопросы. – А так как дар ведьмы, как вам наверняка известно, несколько нестабилен и податлив на полное искоренение здешняя земля решила, что моя магия ей куда нужнее, - слабо хмыкнула, смотря на их удивлённые, но внимательные лица. – Ваши способности, на сколько известно мне, у вас с рождения и отнять их полностью можно лишь через вашу же смерть. Однако не обещаю сохранение и будущее восстановление некоторых ваших возможностей.

- Но если, как ты говоришь, земля высосала из тебя всю силу, то как так получилось, что сейчас ты некромант с магией земли? – задал вполне логичный вопрос рассудительный Крис. – Ещё и та иллюзия…

Невольно поморщилась.

Всё-то ему знать надо!

- Полагаю, кое-что мне оставили как некоторое напоминание, -уклончиво отозвалась я, вспоминая так и не оплаченный долг перед всеми ведьмами миров.

М-да, настряпала я им тогда проблемок. Но кто ж знал, что всё выйдет именно так.

- То есть ты и раньше была магов земли с направлением Смерти? – подтолкнул меня к дальнейшим объяснениям демон.

- Не совсем, - протянула, старательно обдумывая каждое своё слово. – Когда-то с землёй меня не связывало ничего магического. Смерть – да, с восемнадцати лет всегда была моим верным спутником, - коротко хохотнула, понимая, как двусмысленно это звучит. – Хотя раньше я и не была некромантом…

- Это мы поняли, - кивнул головой Крис, над чем-то раздумывая. – А как ты объяснишь свою способность к иллюзии?

Его цепкий, проницательный взгляд тёмно-зелёных глаз заставили внутренне сжаться и насторожиться.

Он знает, что у меня осталась эта способность? Но ведь её не должно быть видно без моего на то согласия! – заволновалась я, совсем не желая объяснять свои родовые особенности.

Какой-то внутренний страх того, что меня вновь раскроют и используют на своё усмотрение, вдруг сковал всё моё существо. За доли секунды в моей голове промелькнули жуткие картинки из того прошлого, что мне пришлось пережить. Те мучительные ожидания неизбежного, то предательство, то отчаяние и та безнадёжность, которая следовала за мной невероятно долгие года на какое-то мгновение ожили, и я поняла, что подобного прокола моя человечность ни за что не выдержит.

- Думаю, та иллюзия, что вы видели была напрямую связана с призывом к смерти той… харши, - пояснила я вполне возможную картину событий. – Понимаете, - быстро добавила, пока особо умные не задали опасно уточняющие вопросы. – Меня тогда убили, - добавила и с некоторым удивлением заметила на лицах мужчин изумлённо-недоверчивые выражения. – О, не переживайте! – поспешила я их успокоить, искренне забавляясь их реакции. – Это был всего лишь жест благодарности из-за которого, полагаю, мой истинный облик и преобразовался под призывающего. Думаю, что именно с помощи иллюзии перевоплощения моё человеческое тело было связано с телом первородной…

- Жест благодарности? – недоуменно вопросил стрелок, первым очнувшись от моей откровенности. – Что же такого нужно сделать, чтобы заслужить этой самой благодарности?

Он определённо не разделял моего восхищения столь щедрым подарком Судьбы.

- Спасти его жизнь, должно быть, - непринуждённо отозвалась, слегка пожимая плечами и разворачиваясь в сторону сошедшего до горизонта солнца. – Если бы не этот жест я не прожила бы и дольше дня.

- А с ним ты прожила долго? – тут же отреагировал блондинистый тип, и я тихо вздохнула, почти неслышно прошептав лишь одно слово, точно отражающее моё восприятие ушедшего времени.

- Бесконечно…

После моего признания, насквозь просочившегося безграничной печалью, с расспросами почему-то больше никто не полез. Правда только до наступления сумерек.

- Долго ещё до пещеры? – озадаченно спросил демон, недовольно поглядывая на почти севшее светило.

Неопределенно повела плечами. Я давно перестала ориентироваться по привычному им времени.

- До наступления ночи точно не успеем, - оповестила путников, гадая как же вести их до той наиболее подходящей и ближней пещеры, в которой когда-то со стаей я переживала дневную жару.

- Как же тогда мы будем идти дальше, если, по твоим словам, ночью здесь царит непроглядная тьма? – обратился ко мне светловолосый эльф.

- Это для вас ночь будет непроглядной, - недовольно бросила я, чувствуя в его словах немалую долю издевки.

Будто бы я не спасать их собираюсь, а как минимум завести в логово местных магососов, - хмуро подумала, оскорбленная таким пренебрежением и недоверием. – Вроде бы как уже показала на чьей стороне, а ведь всё равно не верит!

- Да, ещё в тёмное время суток здесь необыкновенно морозно, - мстительно добавила и, скрывая усмешку за вполне миловидной улыбкой, вновь обернулась лицом к идущим позади меня мужчинам. – Надеюсь в ваших запасах всё же есть парочка тёплых вещичек?

На мой вполне резонный вопрос все как-то разом поникли. Захотелось тут же съязвить по поводу их стабильно тёплого мирка, где они вероятно ранее обитали, но искренняя озабоченность Сэна невольно притупила это сиюминутное желание.

- Если только надеть сразу несколько, - задумчиво проговорил демон и я тут же подхватила его идею.

Как никак, а их возможная гибель мне была совсем не выгодна. Ведь я только нашла их и терять так просто была не намерена.

- Тогда советую начать принаряжаться незамедлительно, - жизнерадостно сообщила команде, плотоядно ухмыляясь.

Меня одарили весьма красноречивыми взглядами, но это нисколько не убавило моего злорадного любопытства. С маниакальным внутренним смешком я наблюдала как мужчины нехотя, но без явного сопротивления исполняют моё поручение. Отчего-то мне было безумно приятно смотреть на эти недовольные мины и всё больше хотелось подбодрить их ласковыми замечаниями. Вероятно, мной двигала самая простая потребность в каком-либо выражении эмоций, но этой нужде я не могла противиться. Так я вновь начинала чувствовать себя живой и обремененность от внутренней пустоты, что образовал этот мир, постепенно рассеивалась. Факт такого действия раззадоривал меня ещё сильнее.

- Пошустрее, ребятки, - съехидничала я и чуть было не подавилась своей следующей так и невысказанной репликой от брошенного на меня убийственно холодного взгляда блондина.

«Ребятки» ему не понравились что ли, - скромно предположила я, так и не рискнув в слух продолжить издевательства. – И чего он на меня взъелся?

Честно говоря, после столь говорящего молчаливого укора весь запал мгновенно спал, а веселье от их нелепых одеяний беззащитно дрогнуло и под сокрушающей решительностью грозного типа быстро сошло на нет.

Никакого удовольствия с ним!

- Да, вы там что-то про веревку говорили, - напомнила я, развернувшись. – Вам стоит придерживаться её.

Благодарности за определённо стоящую идею мне, конечно же, никто не высказал. Однако и возмущаться никто не стал. Через пару минут замурованные с головы до ног в тряпье мужчины уже обвязали себя у пояса тонкой, всего в полсантиметра, ниточкой. Благоразумно не стала к этому придираться, хотя всё же недовольно поморщилась, когда приготовления их закончились и мне стала понятна последовательность выстроившейся цепочки.

По всему выходило, что вести, можно сказать за ручку, мне предстоит от чего-то жутко сердитого блондина. Совсем не вдохновляющая выходила постановочка. Мне куда спокойнее было бы вести за собой стоящего вторым после Криса Сэна или того же демона, но главенство принадлежало явно не им. Кажется, этим фактом сейчас столь же недоволен был и сам блондин.

Ну да, какому самовлюблённому главнокомандующему понравится идти на поводке у какой-то там смазливой девчонки в разодранном грязном платье с не менее впечатляющим ворохом спутанных чёрных волос на голове? – вопросила у самой себя и решила пока не брать оставленный для меня кончик верёвки.

Солнце хоть уже и полностью скрылось за бескрайней песочной пустыней, тем не менее слабое освещение ещё отгоняло приближающийся к нам мрак.

- Идёмте, - негромко произнесла я, через плечо взглянув на мужчин, замечая, что Крис собственно и не торопится предлагать мне бразды правления их командой.

Да больно надо! – гордо вскинулась я, вышагивая по сканируемой территории.

Я не знала где точно находится та пещера, однако была уверена в правильности своего направления. Единственное что меня малость нервировало так это то, что светящая по ночам красная планета всегда становится видна лишь после наступления полной кромешной темноты. Те несколько десятков минут после захода дневного светила до её появления я была практически столь же слепа, как и следующие за мной представители Живой магии. Говорить об этом мне, само собой, совершенно не хотелось, а потому, когда сумерки стремительно стали поглощаться ночной тенью, я всё же обернулась к тёмным силуэтам идущих за моей спиной.

- Мне бы верёвочку, - с намёком произнесла я, чувствуя, как быстро расплываются передо мной образы.

- Тут вешаться негде, - неожиданно подло усмехнулся блондин, заставив тут же скривиться.

- Очень смешно, - не оценила его шутки, на мгновение испугавшись что тот что-то знает о моей маленькой слабости к временному невидению и теперь специально тянет время.

В голове мелькнули совсем уж абсурдные мысли где он, воспользовавшись темнотой, безжалостно убивает меня. Инстинктивно сжалась, но тут же поспешила отогнать эти жуткие картинки воображения недвусмысленно протягивая Крису руку. Его лицо уже практически скрывшееся от моего сосредоточенного взгляда вдруг странно исказилось и нервно вздрогнув я решительно вырвала верёвку из его рук, почему-то всегда запрятанных в телесного цвета перчатки. Мгновенно отшатнувшись с громко застучавшим сердцем, я ожидала чего угодно в ответ на моё экспрессивное действие, вот только нападать на меня или язвить по этому поводу никто не стал. Только один глубокомысленный хмык и почти мёртвая тишина покрытого мглой мира вновь сомкнулась возле нас.

Шаги мужчин я едва ли могла различить, но, к моему счастью, я видела их на своём земляном сканере. Дар первородных не раз спасал меня от всегда возникающей паники в мгновения полного невидения. Пусть и на долю секунды, но неосознанно я каждый раз ужасалась неизменно посещающей меня мысли о настигшей слепоте. От этого чувства я не могла избавиться как бы сильно того не хотела. Это раздражало.

- А ночью первородные тоже охотятся? – негромко задал вопрос Сэн, не решаясь нарушать царящую вокруг тишину более громкими высказываниями.

И я его прекрасно понимала.

- А как же иначе, - так же тихо отозвалась я, отпуская сеть сканера на всё возможное расстояние. – Для некоторых благоприятнее времени и не найти…

На некоторое время мы снова замолчали, каждый думая о чём-то своём. Лично я с не проходящим напряжением ожидала, когда же, наконец, начнётся полноправное правление ночного светила. Мысли, все без исключения, были отравлены необъяснимым страхом и когда земля всё же осветилась тускло-красным цветом огненной, далёкой планеты я не удержалась от вздоха облегчения.

- А как ты оказалась в этом мире? - вдруг спросил меня шедший всего в метре блондин и я тут же скосила на него хмурый взгляд.

- Через портал, разумеется, - глухо отозвалась спустя неполную минуту разглядывания его немигающего и неизменно серьёзного лица.

- Ты умеешь строить порталы? – подал изумлённый голос демон, но, кажется, и сам быстро осознал насколько ничтожно мала подобная вероятность.

Как никак, а порталы умеют создавать либо демоны, либо маги высших уровней с отличным знанием артефакторщика. Ни на то, ни на другое я не претендовала.

- Где же тогда твои товарищи? – недоуменно, но всё же с некой осторожностью в голосе спросил лучник и, непроизвольно вспомнив так называемого «товарища», нахмурилась ещё больше.

- В аду, надеюсь, - сухо оборонила я, со злостью глядя на багровую долину.

Этот подлец непременно должен попасть туда!

- Какая любовь, - хмыкну блондин, словно и не замечая моего явного нежелания развивать эту больную для меня тему. – Скажи, а ты бы хотела вновь вернуться в тот мир, откуда ты сюда явилась? – неожиданно сменил направление разговора Крис и его невидящие по сути глаза с пугающей точностью остановились на мне.

От такого поворота событий я даже вздрогнула от испуга и едва не запуталась в собственных ногах, однако довольно быстро рассудила, что такого просто не может быть и на лицо моё наткнулся он исключительно из-за издаваемых мной же звуков. Затем задумалась над его странным вопросом и вполне естественно выдала то, о чём множество раз думала.

- Это невозможно, - как можно более бесстрастно отозвалась в ответ, вот только острое чувство досады никак не оставляло меня.

Как многое я отдала бы за подобный шанс…

- Невозможное возможно, - усмехнулся блондин, вероятно вспомнив при этом что-то жутко неприятное.

Столько ужасающей горечи присутствовало в его словах. Меня неприятно передёрнуло, и я решительно отказалась от дальнейших пояснений с его стороны.

Пусть своих тараканов разводит только в своей голове, неприязненно подумала я и поспешила отойти чуток подальше, благо длина вытянутой руки это позволяла.

- Вообще, по древним легендам, покинуть этот мир действительно возможно, - как бы между прочим добавил демон и я мгновенно перевела на него взгляд.

Всего за долю секунды во мне ярко вспыхнула давно погасшая надежда чтобы так же быстро истлеть под давлением безжалостно убедительного разума.

- Говорят, раньше, много тысячелетий тому назад, на этой планете обитали все первородные маги самых различных рас с направлением Смерти, - тем временем продолжил вещать портальщик. – Именно здесь их настоящая родина. Всех стихийников, быть то огненные, водяные, воздушные или земляные. Здесь жили и низшие, и высшие первородные, пока однажды особо любопытные обитатели каким-то образом не обнаружили другие вполне пригодные для обитания миры и не создали свои порталы, - повествовал демон о неведомой мне ранее истории. – Очень расплывчато выглядит причина бегства всех высших, но, тем не менее, по тем же легендам они забросили свою планету оставляя, однако, её открытой для всех потомков хоть как-то связанных с их магией. Порталы, кстати говоря, исключительно их изобретение, - хмыкнул портальщик. – И вот почему все их горестроители неизбежно попадают сюда, - ловким жестом он обвёл тёмные просторы мира. – Также говорят, что четыре портала от каждой из стихий до сих пор ждут своих создателей… Полагают, правда, что все они вымерли, унося с собой и все источники магии на места своей гибели, - вынужден был признаться демон. – Однако, как нам посчастливилось выяснить, магия умерла здесь не вся и есть вероятность, что какой-либо портал всё ещё существует,- бодро добавил рассказчик, после чего проникновенно поинтересовался. – Скажи, магов каких стихий ты видела на этой планете?

На какое-то время я буквально выпала из реальности, поглощённая головокружительным буйством эмоций, вспыхнувших от такой недостижимой, казалось бы, надежды. Я так ярко представила себе картину скорого побега с этого иссушенного беспощадным солнцем места в тот красочный и живой, полноценный мир, где жила раньше, что сердце едва ли не разорвалось от столь томящего и животрепещущего чувства почти невыносимой радости. К счастью ли или же к огорчению, но грубые лапы реальности вырвали и спасли моё обезумевшее от предвкушения сознание, и я вновь чуть не впала в пропасть разочарований и отчаянья. Сдержала лишь кроха ещё не угасшей полностью надежды на лучшее.

- Здесь только они, - глухо отозвалась я. – Исключительно они…

Кто-то тяжело вздохнул.

- Ну-у, один портал всё же лучше, чем ничего, - почти вдохновляюще протянул демон.

И тут до моего сознания дошла одна ошеломляющая догадка.

- Господа, у меня для вас появились две важные новости, - оживлённо оповестила мужчин, резко останавливаясь и тут же отпрыгивая в сторону от почти удавшегося столкновения с ничего не видящим эльфом. – Начать с хорошей или с плохой?

- С хорошей, - предложил Сэн, смотря во тьму за мной.

Остальные только согласно угукнули.

- Тогда порадую, - решила я открыть им приятную сторону дела. – Ваше предположение о существовании портала имеет удивительно большие проценты на существование. Скажу даже больше – я знаю где он может находиться, - смело заявила, поднимая в памяти картинки древнего леса, единственного и мощнейшего источника планеты откуда, по всей видимости, и тянулись магические жилки.

Послышались удовлетворительные, почти счастливые смешки и хмыки, но о плохой новости вспомнили все довольно скоро.

- А в чём проблема? – без единого намёка на радость спросил донельзя серьёзный главнокомандующий.

- Боюсь, нам до него не добраться, - оповестила их задумчиво-тоскливым голоском и, громко вздохнув, решила прояснить всё сразу. – Единственно возможное место нахождения портала окружено магическим лесом. Он, в свою очередь, главнейший и неиссякаемый источник магии во всём этом мире. Думаю, вам не сложно будет представить сколько желающих подпитаться там собирается со всех уголков этой вселенной? А их, скажу я вам, тут превеликое множество, - проникновенно донесла до мужчин основную суть устройства Мёртвого мира. – Сейчас, откровенно говоря, мы находимся в наиболее отдалённой и безопасной зоне. Полагаю, мне не нужно объяснять, что те первородные кого мы встретили и в сравнение не идут по силе с верхушкой так называемой власти?

Угрюмые лица охотников говорили сами за себя.

- Но кое-какой выход всё же есть, - немного подумав, добавила я, сама не особо-то веря в эффективность того, что собиралась предложить.

Однако, сейчас это был самый реалистичный план по выживанию и возможному побегу с планеты.

ГЛАВА 10. ПОМОЩНИК

Холодную, почти ледяную и непроглядную темень короткой ночи мужчины перенесли вполне достойно. Не обошлось, конечно, без согревающих активных движений, вроде простых прыжков на месте или простого растирания околевших конечностей, но, тем не менее, никто слишком громко зубами не стучал, не орал и под утро все были вполне себе живы. После того как мы-таки добрели до нужной просторной пещеры с фосфорирующим внутренним освещением охладевшие и совершенно не разговорчивые члены команды расползлись по своими спальным мешкам. Я лишь ухмыльнулась их слаженным, стремительным движениям и, пообещав заглянуть к ним утром, выскользнула из укрытия и удобно устроилась на потеплевшем подо мной песке.

Утро встретило меня вполне приветливой долькой белого солнца на горизонте. Настроение было на высоте, энергия так и плескалась, и я полностью была готова к покорению нашего плана. Вот только парни мне обрадовались не особо, когда я дружелюбно пожелала им доброго утра.

Кто ж знал, что в пещере такое эхо, а их реакции и слух такие отточенные?

Убивать меня, однако, никто не стал и скромно позавтракав мы вполне миролюбиво отправились на поиски чуда. Именно на него мы возлагали наши шансы на спасение. Как-никак, пусть и редкие, но доступные источники магии выглядели куда надежнее и примечательнее скорой и нежелательной смерти за призрачную надежду добраться и найти тот самый портал первородных. Суть нашего плана была вполне определена и ясна – найти как можно больше растений-источников и напитать единственного и незаменимого портальщика найденной магией. Собственно, в начале к моему предложению отнеслись весьма скептично, искренне полагая, что построить портал самими с этой планеты невозможно. Скрепя сердцем пришлось-таки немного поведать о своём «товарище», укрыв ту крохотную детальку, как наличие у него тогда силы всех ведьм.

Ну да откуда мне знать, что при наличии менее богатых запасов магической энергии портал не построить? Я же не проверяла?!

И упускать такую возможность было бы верхом глупости потому, как лично я довольно смутно представляла себе нашу победу в борьбе с сотнями, если не с тысячами, первородных, бродящих по округам древнего леса. В данном случае вера в чудо казалась весьма оправданной. Первые два бесконечно долгих дня и две относительно короткие, зябкие ночи. Потом мою идею забраковали с потрохами. Мы нашли лишь три несчастных источника, которых, по словам демона-Диона, в этом мире ему хватило бы лишь на секундную вспышку. Эта новость меня весьма и весьма покоробила.

- Я больше не вижу смысла тратить наши силы на поиски этих хилых источников, - безапелляционно заявил на третье утро Крис, вальяжно восседая на каменистом выступе в очередном нашем укрытии-пещере. – Таким способом мы никогда не добудем нужное количество магии, даже если отыщем сотню таких же травок.

Возражать не стала даже я, в полной мере оценив возможности команды. Меня саму мало заботили такие неудобства, как нехватка продовольствия или нестерпимая, по сути, жара и духота местного климата, но вот на моих так сказать коллег это действовало довольно удручающе. Как бы не хотели они того показывать, но их порядком ослабляло и утомляло наше бессмысленное путешествие.

- Если мы хотим выжить, нам необходимо добраться до того магического леса, даже если портал первородных уже не существует, - вещал блондин и его внимательные слушатели, во всяком случае я, поникали ещё больше. – Это действительно наш единственный шанс.

Повисшая итак в мрачном беззвучии пещеры тишина угнетающе давила на мою психику.

- И как ты себе это представляешь? – кисло поинтересовалась у него со своего измененного под стул выступа. – Я, кажется, уже говорила, что округа леса просто-таки кишит невероятно опасной нежитью и…

Тут эльф скосил на меня свой давящий, пугающе пристальный взгляд и неожиданно усмехнулся, заставив меня заткнуться на полуслове. От неожиданного предчувствия я невольно скривилась.

Чего он задумал?

- Знаешь, я долго об этом размышлял, - протянул он и устремил своё взор куда-то в стену. – И всё время приходил к одному довольно интересному выводу, - и Дион, и Сэн заинтересованно уставились на своего командира в ожидании продолжения, а я заелозила по каменному стулу.

Кожей чувствовала – ничего приятного он мне не поведает. Определённо.

- Скажите, вы заметили, что за всё время поиска чуда к нам ни разу не приблизилась нежить? – вдруг спросил он и я с тоской припомнила как раз семь на территорию моего сканера попадались небольшие группки низших, которые в спешном порядке депортировались из зоны действия моей силы.

Два таких бегства не укрылось и от мужчин, которые сейчас согласно кивнули, подтверждая свою внимательность.

- А ведь точно, - задумчиво проговорил Сэн, и я глубоко, протяжно вздохнула, понимая, что жутко пугающий меня момент таки настал.

- Думаю, это отличное доказательство того, что сила нашей новоиспечённой первородной подавляет или пугает их, - донёс продукт своего мышления Крис и как-то пугающе усмехнулся. – Не пора ли нам этим воспользоваться?

Сердце неприятно защемило, и я недовольно скривилась.

- Стоящая идея, - кивнул в согласии демон. – Полагаю даже – это последний выход.

- А это интересно, - подлил масла в огонь стрелок, изгибая губы в странной, предвкушающей нечто очень занимательное, улыбке. – Может они ещё и подчиняются?!

Лихорадочный блеск глаз этого эльфа меня ужаснул.

- Я вам что, кролик подопытный? – возмутилась я крайне взволнованная столь любезно предоставленной мне ролью. – Нам встречались только слабые низшие, но около главного источника они уж точно посильнее будут, - выдвинула веский, вроде бы, аргумент, но никто впечатляться особо не стремился. – А если меня съедят? – чуть ли не выкрикнула я, пытаясь своей изрядно дрогнувшей невозмутимостью донести до этих истуканов убедительность моей логики.

- Тогда наш план провалиться, - беспристрастно изрёк блондинистый эльф. – Это же очевидно.

С силой сжала челюсти. Его надменность меня жутко выбешивала.

- Бездушный эгоист! – зло рыкнула я. – Не собираюсь жертвовать собой по твоему велению!

- Так значит мы заблуждались и выбираться с этой планеты ты уже не намереваешься? – откровенная провокация Криса заставила захлебнуться в бушующей внутри воронке противоречий. – Какая жалость, а ведь я было подумал, что этот мир не самое подходящее место даже для такой как ты, - и ухмылка, полная вызова и презрения.

Чёртов эльф!

Я порывисто вскочила.

- Тебе лучше заткнуться, белобрысый! – гневно предупредила напыщенного представителя благородной, по сути, расы, чувствуя, как всколыхнулась вокруг меня магическая аура.

- Остыньте! Оба! – мгновенно среагировал на нашу стычку демон. – Если вы перебьёте друг друга лучше от этого сейчас точно никому не станет. Мы все в одинаковом положении, а если умрешь ты, … первородная…

- Тина! – раздраженно поправила, из последних сил сдерживаясь от такого желанного процесса как уничтожение ненужного мусора.

- Если умрёшь ты, Тина, - послушно исправился Дион. – Умрём и все мы, не забывай об этом, - радушно напомнил он мне и моя злость заметно поугасла. – Ты – наше единственное спасение. Прошу, не обращай внимания на этого идиота. Видимо, наше безнадежное положение порядком расшатало ему нервы. Обычно он более сдержан.

После такой рассудительной и успокаивающей речи меня как-то разом отпустило. Прикрыв глаза, удручённо вздохнула и благоразумно решила, что терять такую возможность вырваться из лап этого мирка из-за какого-то там недалёкого эльфа точно не стоит. К тому же, у меня была отличная идейка для моральной компенсации.

- Хорошо, я согласна, - податливо отозвалась со своего импровизированного стула. – Вот только я не хочу быть единственной ответственной за наши жизни.

На какое-то мгновение вновь повисло безмолвие.

- То есть? – осторожно поинтересовался Дион в то время, как два эльфа синхронно нахмурились.

- Знаете, я совсем не уверена, что моя сила высшего первородного заставит низших подчиняться, - неспешно начала разъяснять им свою позицию. – Может они и будут меня побаиваться, может даже и не нападут, что, кстати, весьма сомнительно, однако я определённо точно могу сказать, что огородить вас от них в одиночку мне не удастся. Знаю, вы сильная команда и все вы готовы бороться до последнего, вот только бедующие противники вам точно не по зубам. Их способности, ловкость и количество куда как превосходят все ваши силы вместе взятые.

- Чего ещё ты от нас хочешь? – сузил глаза Крис с надменным выражением лица складывая на груди руки. – Выше себя нам не прыгнуть, этого не изменить.

- Ошибаешься, - с готовностью откликнулась я, точно зная один великолепный план по разрушению его самоуверенности и непреклонности. – Я могу изменить.

- Ух ты! – неожиданно возбуждённо воскликнул Сэн и его глаза тут же заискрились от любопытства. – Используешь на нас какие-то свои первородные штучки?

Я ухмыльнулась, слегка пораженная такой оживлённости и догадливости эльфа.

Странный он, - подумалось мне, но зацикливаться на этом не стала.

- Не совсем…

- Что ты хочешь этим сказать? – интерес демона рос, кажется, пропорционально подозрению.

- Ничего такого, - тут же поспешила я развеять его недоумение. – Мне всего лишь нужен более сильный помощник, на которого, если что, я смогу спихнуть ваши смерти.

- Звучит многообещающе, - протянул стрелок, всё также не отводя от меня своего заинтересованного взгляда. – Вот только как ты такого помощника получишь? Мы, как ты можешь заметить, сейчас не особо сильны.

- Вижу, но проблема совсем не в этом, - заверила я своих компаньонов и чуть подалась вперёд. – А в том, что я могу помочь лишь помеченным Смертью. Понимаете, о чём я?

Они понимали, только вот к себе они это явно не относили.

- Но среди нас только ты маг Смерти, - справедливо заметил Дион. – даже я, как демон и более тёмный, не подхожу под твои запросы, не говоря уже о чистокровных эльфах. Мы не можем помочь тебе в твоей задумке, если в ей обязательно нужна метка Смерти.

- Ты не прав, Дион. Тут не только моя сила смертельна, - губы против воли изогнулись в ухмылке, а глаза скользнули по фигуре подходящей жертвы. – Я чувствую подобную магию и в нём.

Но он, казалось, не был особо удивлён моему заявлению, на его лице скорее уж отражалась злость и крайняя степень недовольства. Видимо он и без меня это прекрасно знал и, к тому же, не был настроен делиться своей эксклюзивностью. Даже со своими приятелями.

- Так всё-таки это возможно, - негромко промолвил Сэн, упираясь взглядом куда-то в пол пещеры.

- Что значит твоё: «всё-таки возможно»? – недоумённо вопросила у эльфа, краем глаза замечая, насколько сильно изменилось выражение лица у демона.

Кажется, про тайну блондина если не знал, то точно догадывался и он. Отчего-то осознание этого факта вызывало во мне странное неприятное чувство.

- Вы что, все знали о его принадлежности? – со сдержанным возмущением уставилась я на компаньонов Криса. – Зачем тогда те глупые замечания, будто я тут одна такая? Это что, какая-то проверка? Или вы нарочно пытаетесь завести меня в заблуждение?

- И в мыслях не было, - откликнулся Дион и под моим недоверчиво-требовательным взглядом был вынужден продолжить. – Пусть нам и давно известно о странностях Кристиэля, вроде тёмной ауры, но это, знаешь, не показатель. Не стоит приписывать к магам Смерти только по этой причине. К тому же, разве ты не знаешь, что эльфы от рождения могут быть только магами Жизни?

Обвиняющий напор портальщика приводил в смятение. Едва ли я могла понять его внезапную вспышку гнева, однако я не собиралась так легко сдаваться и менять свою точку зрения.

- Вполне возможно, и всё же, не смотря на ваши категорические заключения я абсолютно точно уверена в своей правоте. Он, - я порывисто выставила в сторону Криса указательный палец, – принадлежит Смерти! И это неоспоримый факт. Я ощущаю в нём подобную мне силу и не могу ошибаться, пусть даже если сам хрустальный шар будет показывать иное.

- Гм, даже так, - хмыкнул Дион, словно только сейчас начал рассматривать такую версию развития событий. – Может быть, вот только…

- Не стоит, - сухо оборвал его фразу, поднявшийся с места объект обсуждений. – Не стоит убеждать её в обратном – в этом всё равно нет смысла. Давайте лучше вернёмся к плану о помощнике. Что ты там хотела нам сказать, первородная?

Я едва не заскрипела зубами от вновь нахлынувшего раздражения.

Что за тайны от так рьяно охраняет? Почему о ней нельзя знать мне? И какого хрена он обращается ко мне с такой небрежностью и брезгливостью?!

- Сказать? – выдавила напряженно. – Да зачем? Зачем впустую терять столько времени? Вы ведь так торопитесь. - Нервно подорвавшись с места я быстрой походкой устремилась к высокомерному блондину. – Ты как, не против?

Он незамедлительно оторвался от скального выступа и с невозмутимой физиономией уставился на подозрительно большого комара.

- Ты что задумала?

- Не волнуйся, всё по плану.

В противовес моей уверенности охотники заметно напряглись. Темноволосый эльф и демон на моё спешное приближение так вообще повыхватывали своё оружие и даже попытались вмешаться в мою задумку.

- Стоять! – нетерпеливо воскликнула я, и каменистая поверхность под ногами всех мужчин превратилась в жижу, что за мгновение ока стальной хваткой завладела их телами до самой шеи. – Не смейте меня сейчас сдерживать.

- Чего ты добиваешься? – В тёмно-зелёных глазах Кристиэля застыла угроза.

Он хорошо осознавал насколько мои силы первородного превосходят его, но тем не менее ни капельки не изменил присущей ему надменности и пребывал в невозмутимом спокойствии. В данный момент его реакция меня вполне устраивала и жестом руки я мысленно приказала каменистой породе освободить от своих тисков его грудь.

- Чего добиваюсь? – ухмыльнулась я и ловко отвязала от лохмотьев платья своё излюбленное оружие. – Твоей смерти, конечно.

Он не успел вслух обвинить меня в сумасшествии, как в его сердце с размаху вошел кинжал. Его непроизвольный хрип словно застыл в оглушающей тишине пещеры. Я не спешила объяснять свои мотивы, а застывшие в камне товарищи Криса сумели побороть шок совсем не сразу.

- Ты что, реально его убила? – ошеломлённо, на грани недоверия и неистового возмущения проронил Сэн.

Я не ответила. Всё моё внимание было обращено на стремительно расползающееся по грязно-белой рубашке уже мёртвого эльфа кровавое пятно.

- Зачем ты это сделала? – голос демона на удивление прозвучал куда доброжелательнее и ровнее.

Тут я не смогла сдержать довольной ухмылки и, повернувшись в сторону Живых, охотно ответила.

- Не поверишь, но я так давно об этом мечтала, что просто не смогла сдержаться! – Моё воодушевление и горящие счастьем глаза не оценили совершенно.

Кажется, мои доверчивые компаньоны даже успели уступить в своём списке врагов мне самую первую строчку, вынуждая, под шумный вздох огорчения, признаться-таки в истинных намерениях.

- Не стоит так беспокоиться, мне всего лишь нужна гарантия на вашу жизнь, - развела я руками. – Не хочется снова остаться единственной выжившей, так что не тревожьтесь по пустякам – он будет жив. Наверное…

ГЛАВА 11. ПОРТАЛ

- Я взываю к тебе, мой Покровитель. Отзовись! И исполни мою просьбу, - взывала я к Смерти, плотно прижав ладонь к промокшей рубашке Кристиэля.

Он по-прежнему бездыханно обвисал в крепких объятиях скальной породы и не подавал ни единого признака жизни. Зато кровь не останавливаясь просачивалась из колотой раны и беспощадно уносила с собой всё больше шансов на удачное окончание возрождения.

- А ты уверена, что делаешь всё правильно? – в который раз осторожно поинтересовались со стороны, но, проигнорировав вопрос и покрепче стиснув челюсти, я снова начала всё сначала.

- Я взываю к тебе, Смерть. Отзовись и выполни, наконец, моё желание! – вновь забубнила себе под нос, прикрывая от усердия глаза. – Мне нужен этот чёртов эльф! Верни его к прежней жизни, пожалуйста…

Но мои молитвы, как и моё терпение, становились всё безнадёжнее и безнадёжнее. В голову подло залезали юркие мыслишки о моих никчёмных способностях к некромантии, а образ истекающего кровью эльфа вызывал паническую взволнованность.

- Может нужно говорить что-то другое? – очередная скромная попытка друзей Криса улучшить качество моего призыва привела в бешенство.

- А может вы заткнётесь и не будете мне мешать? – грозно рыкнула я в сторону замурованных компаньонов. – У меня нервы на пределе из-за этого трупяка, так ещё и вы со своими нравоучениями лезете! Никакой концентрации!

- Мы всего лишь хотим, чтобы наш друг ожил, - негромко пояснил Дион, но вопреки здравому смыслу я только сильнее начинала свирепеть.

- Я, представьте, тоже хочу, чтобы этот высокомерный идиот пришел в себя! – несдержанно заорала я и с силой цапанула намокшую ткань когда-то белой рубашки. – Но этот балбес, видимо, не собирается отвечать на мой зов. Проклятый эльф, как ещё тебя заставить меня услышать?! Гр-р-р, - зарычала я от собственного бессилия и, ощутив вдруг усталость от бессмысленного, но продолжительного использования огромного количества магии, уронила голову на окровавленный кулак.

- Чёрт! Оживай давай! Ты, знаешь ли, нам тут всем позарез нужен. Да и зря что ли я на тебя такие надежды возлагала, а, слабак? – обращалась я к безжизненному телу, чувствуя, как становлюсь всё слабее и слабее.

Но я не могла убрать с руку с его груди, ведь тогда круговорот магии, что я запустила с началом призыва, оборвался бы и все мои планы, и приложенные усилия окончательно стали бы бессмысленны. Я не могла допустить подобного, не могла так просто отказаться от всего, что он мог дать мне. Не могла снова отпустить с таким трудом зародившуюся надежду. Это было подобно смерти. Окончательной смерти. И души, и тела. Так, в попытке праведного гнева и возмущения, я с силой ударила свободной рукой ему по животу, однако была вынуждена тут же вцепиться в кровянистую ткань.

- Прекращай уже выпендриваться, Кристиэль! Разве от моей руки ты собирался сдохнуть? Не смей вешать на меня такие грешки, слышишь?! – с нажимом прошептала я и поняла, что больше не в силах стоять.

Руки предательски ослабели, ноги, окончательно превратившись в груду ничем не пригодных конечностей, подкосились и я, словно какая-нибудь бесхребетная кукла, повалилась на бок. И упала бы, если бы кто-то не схватил меня за лямку ветхого платья.

- Убери с меня свой камень! – отразился в моей голове чей-то грубый приказ прежде, чем, приоткрыв на секунду глаза, я потеряла сознание.

***

- Да сколько ещё можно спать?! – сокрушался кто-то в относительно близости и нетерпеливо размеривал пространство пещеры громыхающими шагами. – Когда эта девчонка уже придёт в себя?

- Дай ей отдохнуть, - послышался менее возбуждённый голос откуда-то слева. – Она всё-таки совсем недавно потратила уйму сил.

- Ага, - зазвучал ещё один баритон. – Я думал от магического истощения сама в мир иной отойдёт, но нет, всего лишь в обморок грохнулась.

- Глупая бездарность! – неожиданно громко проговорили над моей головой и, вздрогнув от испуга, я резко распахнула глаза, намереваясь как минимум обезвредить потенциальную угрозу.

Всего за какое-то мгновение я подсознательно переместилась в противоположную от предполагаемой опасности сторону и уже когда собиралась атаковать вдруг осознала где и с кем я нахожусь. Вздох облегчения тут же вырвался из груди, а весь адреналин схлынул так резко, что в следующий же миг я потеряла всякий контроль над собственным телом. Но это меня ничуть не пугало, скорее наоборот, я была счастлива не чувствовать его нытья, хотя избежать ощутимого скольжения по холодной, неровной поверхности пещеры мне не удалось.

- Идиот, - обвинительно прошептала я на грани слышимости и, отдавшись на волю обрушившейся смертельной усталости и жуткого недомогания, вновь закрыла глаза.

- Идиотка тут только одна, - безапелляционно заявил Крис в ответ, намереваясь, кажется, сверлить меня взглядом и отчитывать лишь с расстояния, что не могло не радовать. – Какого лешего ты продырявила мне сердце, не зная как правильно возвращать к жизни? А если бы у тебя силёнок не хватило меня призвать? Ты головой думать вообще умеешь?

Слушать его нотации не было никакого желания, однако выбор у меня был совсем уж жалкий и от того, превозмогая невероятное давление истощения, перед очередной отключкой, я сумела только едва слышно промычать несколько слов.

- Пошел ты, труп ходячий.

Возможно, он даже что-то ответил, а может мне всего лишь показалось.

***

Очнулась я практически в тишине, разбавленной разве что мерным сопением охотников. Раскрыв глаза под боком, к своему изумлению, я обнаружила тёплый спальный мешок. Однако не эта странность заставила меня мгновенно подорваться с места и перевести взгляд в центр одной из небольших площадок пещеры. То, что я увидела там, повергло в шок.

- Неужто проснулась? – отозвалась тишина вполне миролюбивым мужским голосом и от неожиданности я едва не заорала.

- Ну-ну, не шуми тут, - примиряюще приподнял извечно затянутые в тонкие перчатки ладони блондин и ободряюще улыбнулся.

В этот момент я окончательно убедилась в том, что-либо всё ещё сплю, либо вижу галлюцинации.

Мило улыбающийся Крис? Ха-ха, привидится же! – от греха подальше здраво решила поспать ещё немного.

Неспешно легла в приятно мягкий и тёплый спальник, прикрыла веки и уже собиралась было вновь погрузиться в сон, как сидящий от меня в метрах двух глюк грубо влез в мои планы.

- Опять спать?!

Я аж вздрогнула, и невольно всё же взглянула в сторону недовольного, но уже почти реалистичного Кристиэля. Правда, переведя взгляд на горящий у его ног огонь из ничего решила, что для восстановления сил и правильного восприятия окружающего лучшего лекарства чем полноценный сон просто не придумать. Демонстративно повернулась на другой бок и, широко зевнув, я почти тут же отключилась от нереальной реальности.

- Подъём! – опасно завибрировали мои перепонки от сотрясающего и оглушающего рёва в гулком каменном укрытии.

Я подскочила молниеносно. И даже не успела сообразить что к чему, как приобретённые инстинкты харши заставили ощутимо всколыхнуться дно пещеры. Недовольный окрик, раздавшийся со стороны почти в ту же секунду, быстро сорвал пелену с глаз и мой страх почти мгновенно сменился гневом.

- Какого чёрта ты вытворяешь, придурок?!

Воздух вокруг меня тут же буквально заискрился от произвольно сконцентрированного сгустка тёмной магии. Жажда убийства, крепко прицепившаяся после охоты с низшими первородных, захватила сознание, и я едва сдержала порывы собственного тела. Блондинистый эльф, так нагло вырвавший меня из умиротворённых объятий сна, моей реакции, кажется, не ожидал. Только вот злость на мою выходку с восстанием камня, от заострённых шпилей которой непоправимо испортилась вся его одежда, а на коже остались небольшие царапины, всё равно заполнила его тёмно-зелёные глаза жутковато-сумасшедшей примесью. Напряжение окружающего пространства угрожающе всколыхнулось, а тело возрождённого эльфа вспыхнуло ослепительно красным пламенем.

- А какого дьявола творишь ты?! – прорычал Крис и от праведного негодования и возмущения меня мелко затрясло. – Решила убить меня ещё раз? А о других подумала?

- Я вообще не успела ни о чём подумать, идиот! – заорала я на него в ответ, ощущая, как магия Смерти стремительно заполняет всё пространство пещеры. – Ты вообще в курсе, что провоцировать первородных может быть смертельно опасно, а? Особенно спящих! Чем соображаешь только!?

- А твои мозги где? Настолько тупа, что даже свои силы контролировать не можешь?

- Тупа? Я-то? - вопросила ошеломлённо, предчувствуя что вот-вот перейду порог всякой сдержанности. – Ты, смотрю, с новой силушкой совсем возгордился! Не пора ли к нам, ничтожным, сойти со своих небес?

Аура моего тела затрещала словно от многовольтного электрического напряжения. Воздух вокруг него начал плавился от обжигающего синего пламени. И в тот момент, когда я уже была готова обрушить свою силу на блондина я уловила едва различимый хрип неподалёку от себя. Я мельком взглянула в сторону и остолбенела.

Перед моими глазами открылась весьма устрашающая и удручающая картина. После неожиданного подъёма и концентрации внимания исключительно на виновнике моей несдержанности только сейчас я сумела увидеть что-то кроме собственных проблем. А заметить стоило, и стоило куда раньше, чем это случилось. Я резко выдохнула и тут же засуетилась, не зная, что предпринять вначале. Я вообще не знала, как стоит поступать с полутрупами. Иначе про израненных, покоцанных каменными заострёнными шпилями и вообще едва живых демона и эльфа я сказать не могла.

- П…простите, - выдавила я из себя, до боли закусывая губу и растерянно взирая на Живых.

- Да ничего, - хрипло пробормотал Дион, слабо махнув одной рукой и второй продолжая держаться за горло. – Только, пожалуйста, поубавьте свою магическую ярость…

- Да-да, а то ваша атмосферка малость подавляет, - севшим голосом добавил Сэн и вымученно улыбнулся.

Меня передёрнуло. В отличии от того же демона, исключительный маг Жизни выглядел куда как хуже. Лицо светлого эльфа напоминало серое полотно, разбавленное разве что уже не сходящими следами от солнечных ожогов. Согнувшись в животе, он полусидел среди каменных выступов и, казалось, находится при смерти. Мне стало невыносимо стыдно и почти физически больно от своей необдуманной вспышки несдержанности, и одним движением я тут же рассеяла воцарившуюся в пещере магию Смерти, обходя лишь недоступный кокон Криса. Его тьма была мне неподвластна, но с этим он справился и сам.

- Прошу прощения, - виновато попросила я, прекрасно осознавая, что простые извинения не смогут исцелить их раны. – Я и подумать не могла…

Сэн понимающе улыбнулся, а я устремила гневный взгляд в сторону невозмутимо стоящего блондина. У меня было дикое желание обвинить и справедливо отсчитать возродившегося нахала, но что-то в его глазах заставило меня оставить все претензии при себе.

- Да ладно уж, - на губах светлого появилась довольная ухмылка, к нему определённо возвращались угнетённые силы. – Зато с вашей мощью нам теперь ни один низший не помеха! - хохотнул он оживлённо, и я вздохнула, подумав, что теперь-то точно должна вытащить их отсюда.

- Да, противостоять силе двух высших первородных, полагаю, им будет не по зубам.

Слова Диона воодушевляли и подбадривали меня каждый раз, когда после, подлатав раны на сколько это было возможно, мы упорно шли на самую рискованную и животрепещущую встречу в наших жизнях. От результата этого напряженного похода напрямую зависели наши жизни, и никто из нас не собирался проигрывать безжалостным тварям Мёртвого мира. Нам было совершенно не важно сколько их должно было погибнуть на нашем пути, чтобы мы достигли своей цели. И мы убивали. Убивали всех, кто рисковал приблизиться слишком близко. Правда. К моему безмерному счастью, таковых почти не находилось. Низшие чувствовали наше с Крисом превосходство и благоразумно отступали, решая искать своих жертв в более слабых.

Но так считали не все и по мере приближения к заветному вечному лесу храбрецов среди низших становилось всё больше. Их меняющиеся разнообразные формы и объёмы впечатляли своей ужасающей грозностью и величием. Будь я одна, ни за что бы не осмелилась кинуть вызов сотням, если не тысячам, окружившим нас хищникам. Я чувствовала, как со всех сторон их горящие глаза пожирают нас, ощущала их жажду и знала о их диком стремлении поскорее высосать из нас до безумия манящую и питательную магию – это вожделение я хорошо помнила. Но они интуитивно понимали на чьей стороне сила и большинство даже из самых сильных первородных предпочитали покорно расходиться перед чрезмерно аппетитной группой иномирцев.

Но некоторые не выдерживали зова чёрной крови.

- Смотрите в оба, - негромко произнёс Кристиэль, предельно внимательно следя едва ли не за каждым движением ловких хищников среди редких изогнутых деревьев.

По его руке, через незначительные преграды в виде лоскутков разодранной ткани, с плеча стекала кровь. Но он, казалось, не обращал ни малейшего внимания ни на испытываемую боль, ни на глубокие раны слишком шустрых смельчаков. Сэн и Дион тоже держались вполне достойно и мне чудилось, будто только мои нервы вот-вот перейдут черту в мир безумства и паники. На любое движение со стороны грозно скалившихся и неустанно рычащих жутких монстров я начинала дёргано и хаотично поднимать пески и камни в смертельном всплеске идеального, в этом случае, колющего оружия.

- Эй, может ты уже соберешься и не будешь так бездумно растрачивать понапрасну силы? – явно ко мне обратился наиболее выносливый член нашей команды. – До главного источника рукой подать, - голос Криса звучал раздраженно. - Не хватало, чтобы из-за тебя…, - взмахом руки он щедро осыпал град из огненных искр на жижеподобную, почти сливающуюся с песком тварь и та, с пронзительным визгом, бросилась в толпу подобообразных низших.

Те, в свою очередь, со свирепым рычанием отскакивали от пылающей жертвы и их протяжный звучный вой провокационно давил на более сдержанную часть массы. И их реакция приводила меня в ужас.

- Справа! – заорал вдруг Дион, и я едва успела повернуть голову, как в пугающей близости что-то вспыхнуло.

В следующее мгновение меня обдало горячей волной и до того грязные оборки платья и часть оголённого лица и тела покрылась чёрной и плотной слизью. Меня чуть не вывернуло от отвращения.

- Не стой столбом, дура! – гаркнул Кристиэль и метнув в меня озлобленный взгляд резким, молниеносным движением руки превратил первых сорвавшихся с мест первородных в дымку из пепла.

Почуяв слабость и брешь в наших рядах оголодавшая нежить моментально перешла в атаку. Сердце испуганно сжалось, а из горла против воли вырвался глухой рык. Пески вокруг, подчиняясь вмиг взбунтовавшейся магии, взметнулись ввысь и с сокрушающей силой обрушились на уже раскрывших свои пасти первородных, относя их раздробленные тела на метры в стороны.

- Вперёд! – пронёсся над окровавленной пустыней приказ командира, и я неосознанно, подчиняясь каким-то первобытным инстинктам, не раздумывая устремилась «вперёд».

Нас больше не опасались и не иссякающее полчище тварей с завидным рвением вознамерилось немедля и любыми способами утолить свою жажду. Только вот, будучи на грани отчаяния и паники нам было совершенно всё равно кто и сколько именно желающих на нас нападает. Прежняя осторожность развеялась без следа и теперь не я одна сметала всё на своём пути к спасительному порталу. Я ощущала его всем своим существом и точно знала где именно он расположен. Также, как и Крис.

- Туда! – коротко и отчётливо бросил блондин и мгновением спустя перед нашими взорами из-за ветвистых деревьев предстала каменная, полуразрушенная арка. – Дион!

Ещё один короткий указ и бросившийся вперёд демон, зашептав что-то на ходу, растворился в тёмном мареве. Мы, абсолютно полностью доверившись его способностям портальщика, скользнули следом, оставляя на границе перехода море чёрной крови, чуть больше трупов и несчётное количество рассвирепевших созданий. И этот рывок мог бы оказаться нашим спасением, если бы что-то потустороннее не вмешалось в заданные Дионом координаты. Как и в тот злополучный день что-то незримое изменилось на выходе и всю нашу компанию грубо вышвырнуло из искаженного портала. Только в этот раз я была более-менее готова к столкновению с жесткими, мелкими крупицами неизменно серого песка. Однако от боли это всё же не спасло. С глухим стоном я неспешно оторвала своё тело от горячего песка и в недоумении оглянулась по сторонам.

- Что всё это значит?

Вокруг нашей четвёрки, насколько хватало зрения, расстилалась бескрайняя пустыня. На извечно чистом небе к горизонту скатывалось остывающее белое светило. И лицезреть это снова было самым настоящим кошмаром.

- Неужели бессмысленно?

- Так всё зря? …

- Этого не может быть, - глаза неприятно защипало. – Этого не может повториться снова…

Мы все замолчали. Нам было нечего сказать. Для нас всё потеряло смысл: и попытки, и приобретённая сила, и даже жизнь. Всё изначально было лишь иллюзией, игрой, где конец неизбежно заполнялся отчаянием. Наши надежды, мечты – всё было безжалостно растоптано Судьбой, самой изощрённой любительницей поглумиться.

- Какой провал, - тихо вздохнул демон, невидяще уставившись на песок плавно просачивающийся среди его полусжатых пальцев.

Этот жест напомнил мне себя. Ту беспомощность и опустошение, что испытала, когда принц демонов со злобной усмешкой на губах бросил умирать меня на подаренной им же планете. Крошечная шанс на лучший исход снова, как и в тот раз, беспощадно развеялся, оставляя за нестираемый осадок безнадежности.

- Да чтоб ты сдох! – заорала я на вспыхнувший в голове образ Делиона и со всего размаха запустила единственное, но уже совершенно не нужное оружие в уходящее солнце.

Только вот кинжал вошел в песок совсем не там, где ожидалось. Он бесшумно воткнулся во внезапно восставшую груду из обломков камня, сухих прутьев и из мелких крупиц, непостижимым образом соединяющих всё это в одно целое. Я глухо ахнула и обескураженно заморгала глазами. Слова вопросов застряли где-то в горле.

- Приветствуя вас, мои дети и Живые, - разрывая абсолютную тишину мира прогрохотало безжизненное по сути трехметровое подобие человекообразного.

Нервный смешок вырвался сам по себе.

Говорящая статуя?! …

- Давно я не встречал таких шумных гостей, - голос определённо древнего создания звучал как само эхо, также бесстрастно и вездесуще.

Казалось, он одновременно говорил отовсюду и незримо, но ощутимо, присутствовал везде и сразу. Невольно создавалось впечатление, будто этот мир на самом деле всего-навсего чья-то огромная банка, куда из незримого жертвам места специально поместили беззащитных букашек. Их роль, по воле вездесущей Судьбы, успешно разыгрывали мы.

- П-простите, - выговорила я единственное пришедшее в голову разумное решение и извиняюще-вопрошающе улыбнулась.

Отчего-то естественное вроде бы чувство страха перед сильнейшим никак не приходило. Лишь неловкость от ощущения собственной незначительности перед ним.

Как перед строгим, невероятно сильным, но любящим отцом, - отчего-то подумалось мне, когда над пустыней раздались оглушительные раскаты грома, в которых я неуловимо различила смех.

Это открытие потрясло меня, а в какой-то момент неумолкаемого раскатистого хохота возмущение неожиданно даже для самой меня взяло верх.

- Ничего смешного!

Фигура тут же умолкла.

- И вправду, - вдруг согласилось со мной странное сооружение. – От ваших забав мне стоило бы злиться.

Я мгновенно насторожилась.

- Каких таких забав? – озвучил мой вопрос Кристиэль я и удивлённо перевела на него взгляд.

Странно было это признавать, но отчего-то при смелом вопросе эльфа я ощутила укол ревности, недовольства и смутного восхищения. Почему-то до этого мне казалось, словно только мне подвластно разговаривать и возражать этому безусловно сильному магическому существу. Дерзость Криса одновременно и поразила, и заставила устыдиться в собственном высокомерии.

Вот же эгоистка! – изумилась я сама себе и краем глаза заметила поникших Живых.

Всё тут же встало на свои места. Кроме, разве что, неясного обвинения неопределённого создания. С объяснениями, однако, он долго тянуть не стал.

- Неужели вы забыли сколько моих любимых творений навсегда лишили права на возрождение? - прогремел Творец смертоносных зверушек и от его возвышенных нот я невольно поморщилась. – Они – моя единственная радость и моя жизнь. Вы бесцеремонно забрали значимую её часть и решили сбежать. Могу ли я после такого так просто отпустить вас и допустить разгрома своего мира? – от потрясения и негодования мы лишь успели раскрыть рты, как он вынес свой вердикт. – Нет. Поэтому с этого момента я лишаю вас права покидать эту планету - теперь вы станете регуляторами энергетического круговорота. Вместо них.

От рухнувшего на наши головы приговора стало дурно.

Замена нечисти? После стольких-то усилий выбраться? Что за странные шутки?!

- Хотя, в общем-то, ради своих детей я мог бы пойти и на некоторые уступки, - словно издеваясь внёс поправку Создатель. – С одним условием…

Вскоре всю нашу четвёрку благополучно выкинули из мира Мёртвых, оставляя на память каждому ветвистую метку Творца и первого земляного мага Смерти на пол лица, часть шеи и левую руку. Мой список магических татуировок беспрепятственно принял и её.

ЧАСТЬ 2. СКВОЗЬ ПРИЗМУ ПРОШЛОГО
ГЛАВА 1. ЖАЖДА

***

Покои повелителя.

Солнце только-только выглянуло из-за горизонта, но сидящий в кресле мужчина уже давно не спал. В его руках находилась старая и очень редкая книга и, пользуясь утренней передышкой, мужчина с удовольствием изучал её запретное содержимое. Хотя вряд ли нашелся бы хоть один живой, смеющий ему что-либо запретить. И он этим успешно пользовался, получая всё, чего только мог желать. В эту ночь он желал одну из своих марионеток, мирно сопящую на его постели. Правда, властному и опасно красивому брюнету не было до неё дела, пока, однако, со свистящим, будто хриплым вдохом она резко не отпрянула от подушки.

Её широко распахнутые глаза, как это иногда случалось во время предсказаний, были неестественно белыми. Только в этот раз на лице девушки вместо привычной бесстрастности или недовольства сияла счастливая улыбка.

- Она вернулась! – Губы девушки, как и всё тело, задрожали от трепета и блаженства, подаренные восстановлением давно оборванной связи. – Вернулась!

Аристократическое лицо мужчины враз помрачнело, изумрудные глаза потемнели в слабом прищуре и, потревоженный дурным предчувствием, он торопливо отбросил недочитанную книгу и почти мгновенно оказался рядом с предсказателем.

- Кто вернулся? – требовательно вопросил он, с силой сжимая запястье всё ещё пребывающей в лёгком трансе девушки.

Она послушно перевела пустой взгляд на своего кукловода и с прежней улыбкой охотно пояснила.

- ОНА, мой Повелитель, - важно отозвалась провидица с неимоверно радостью ощущая, как в её тело медленно вливается магия Связующей. – Наша Истинная!

Притягательное лицо правителя исказилось вначале в недоумении, но затем, не слишком быстро, пришло и понимание, и тогда приятные обычно черты застыли в маске ужаса. Он резко выпрямился.

- Не неси ерунды! – Звонкая пощечина отбросила ясновидящую на другую сторону кровати. – Она давно мертва!

Мужчина глубоко дышал и хоть на его лице не было больше и намёка на прежний страх, тем не менее в его груди сердце отбивало свой ритм куда быстрее, чем того желал сам хозяин.

- Но я чувствую её, мой Повелитель, - сипло отозвалась обнаженная девушка, осторожно поглаживая ушибленное место. – Это Она… - И не смотря на боль в скуле, ведьма снова растянула губы в блаженной улыбке. – Она всё же пришла к нам, пришла…

Книги автора

Комментарии (0)

Оставить комментарий

Пожалуйста, войдите, чтобы комментировать.